El tiempo corre para que la NASA solucione una serie de problemas antes de la próxima misión Artemisa • The Register

El tiempo corre para que la NASA solucione una serie de problemas antes de la próxima misión Artemisa • The Register
El tiempo corre para que la NASA solucione una serie de problemas antes de la próxima misión Artemisa • The Register
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Un informe de la Oficina del Inspector General (OIG) de la NASA proporciona nueva información sobre el escudo térmico y los problemas de energía que afectaron a su cápsula Orion en la misión no tripulada Artemis I y retrasaron la primera misión tripulada de la agencia a la Luna en más de medio siglo.

Artemis I finalmente se lanzó cuando 2022 llegaba a su fin y fue un logro significativo para la NASA. El monstruoso cohete se había retrasado monstruosamente, pero el lanzamiento, que sufrió varios contratiempos, incluida una fuga de hidrógeno en la plataforma, pareció realizarse sin problemas.

Sin embargo, hubo problemas. Incluso para un observador inexperto, la torre de lanzamiento parecía haber recibido un buen golpe cuando el SLS abandonó la plataforma. La cápsula Orión también encontró problemas de energía durante su misión, y la NASA admitió que hubo algunos problemas con el escudo térmico de la nave espacial durante su entrada a la atmósfera terrestre, lo que merecía una mayor investigación antes de que los astronautas pudieran viajar en el cohete a la Luna.

En una sección titulada “Las anomalías de Orión plantean importantes riesgos de seguridad para la tripulación”, el informe de la OIG detalla los problemas que surgieron durante la misión.

El primero es el escudo térmico, en el que la NASA ha identificado más de 100 lugares donde trozos de material ablativo se desprendieron inesperadamente durante la reentrada. Si bien el escudo habría protegido a la tripulación y a la cápsula del calor del reingreso, no se derritió como se esperaba. En cambio, quedó un rastro de fragmentos cuando partes del escudo se agrietaron y se rompieron.

Los fragmentos no impactaron el módulo de la tripulación ni causaron daños a los mecanismos del paracaídas, pero según la OIG: “Si ocurre el mismo problema en futuras misiones Artemis, podría provocar la pérdida del vehículo o de la tripulación”.

“Comportamiento inesperado” son dos palabras que un astronauta nunca quiere escuchar cuando habla de un componente del que depende su vida.

El problema ha resultado difícil de recrear. Debido a las mayores distancias, la velocidad de Orion es, según la OIG, aproximadamente un 40 por ciento más rápida que la de un SpaceX Crew Dragon. Sin embargo, los ingenieros esperan tener respuestas en la primera mitad de 2024.

Otros problemas incluyeron el derretimiento y la erosión de los pernos de separación utilizados para unir el módulo de tripulación al módulo de servicio y “interrupciones de energía no controladas” durante la misión. Estos últimos, según la OIG, “son similares a un disyuntor que se dispara en el panel eléctrico de una casa”.

La NASA no esperaba ninguno de los dos escenarios, pero determinó que la radiación fue la causa fundamental de la interrupción del suministro eléctrico. Una solución de hardware no estará lista a tiempo para Artemis II, pero el software de vuelo ha sido modificado y el equipo de Orion está capacitado para solucionarlo.

El problema de los tornillos, sin embargo, es más complicado de solucionar. Se supone que los pernos deben permanecer al ras con el escudo térmico después de la separación del módulo de servicio. Sin embargo, en Artemis I, tres de los cuatro tornillos “experimentaron un espacio expuesto que permitió un mayor calentamiento”. La perspectiva de que gas caliente quede detrás del escudo térmico es un escenario de pesadilla y, a la espera de un rediseño del perno de separación, la NASA tiene la intención de agregar material protector adicional y posiblemente cambiar la trayectoria de reentrada para reducir el calentamiento de los pernos.

Finalmente, el Mobile Launcher 1 (ML-1) requirió más de cinco veces los 5 millones de dólares esperados para reparar los daños causados ​​por el lanzamiento. Era necesario reparar tuberías, equipos eléctricos, puertas de paneles y ascensores. Poner ambos ascensores en funcionamiento de nuevo llevó aproximadamente cuatro meses debido a que las vías de las cabinas del ascensor estaban dobladas.

La OIG dijo: “Según un funcionario de la Agencia, al entrar en la misión Artemis I no se sabía que las ‘puertas blindadas’ del ascensor no eran en realidad puertas blindadas sino puertas de fibra de vidrio”.

Aún así, se puede obtener algo de consuelo del hecho de que, si bien existía el riesgo de que fragmentos del ML-1 dañaran el SLS durante el primer lanzamiento, podría haber sido mucho, mucho peor. El primer lanzamiento de Starship provocó que trozos de hormigón de la plataforma de lanzamiento se esparcieran por una amplia zona.

La NASA retrasó Artemis II hasta septiembre de 2025 para tener más tiempo para comprender los problemas que surgieron durante la misión Artemis I, una decisión aplaudida por la OIG. Sin embargo, el tiempo corre. China lanzó su misión de retorno de muestras Chang’e 6 a la cara oculta de la Luna el 3 de mayo, y la NASA todavía proclama 2026 como el año en el que Artemis III lanzará y devolverá astronautas a la Luna.

Sin embargo, de aquí a entonces hay elecciones en Estados Unidos. ®

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