¿Pandemia de H5N1? Así se transmite la gripe aviar a los humanos

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La pandemia del coronavirus no comenzó hace tanto tiempo y ya se avecina la próxima ola de contagios: la gripe aviar vuelve a estar muy extendida y actualmente causa gran preocupación en EE.UU. El virus H5N1 se propaga desde finales de marzo y afecta a decenas de empresas. En ocasiones se detectaron cargas virales elevadas en muestras de leche. Según el Departamento de Agricultura de Estados Unidos, las vacas probablemente fueron infectadas por aves silvestres.

Cada vez más vacas en EE.UU. son portadoras del virus H5N1.
Foto simbólica: IMAGO/Funke Foto Services

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En este contexto, también se ha detectado gripe aviar en varias personas, pero aún no se ha producido un contagio de persona a persona.

El virólogo Drosten teme que la gripe aviar se convierta en una nueva pandemia

Pero ahora los expertos temen que el virus pueda desarrollarse aún más, de modo que en el futuro también sea posible una transmisión entre personas. El virólogo Christian Drosten cree que, en el peor de los casos, la gripe aviar podría convertirse en una nueva pandemia:

“Nunca antes se había producido algo así, brotes tan grandes en vacas; todos los expertos están preocupados”.

Christian Drosten

virólogo

La propagación de la gripe aviar entre los mamíferos también podría ser “ligera, el virus necesita varios pasos para adaptarse y tal vez ya esté bajo control de antemano”, continuó Drosten. “Pero también podría ser el comienzo de la próxima pandemia, que seguiremos en directo aquí”.

La gripe aviar se asocia con una tasa de mortalidad relativamente alta. Según el Centro Helmholtz de Múnich, los más jóvenes se ven especialmente afectados. Los síntomas principales son fiebre alta, tos, dificultad para respirar y dolor de garganta, a veces también diarrea y vómitos.

50.000 visones en España se contagiaron previamente de gripe aviar

A lo largo de los años ha habido casos ocasionales de personas infectadas. Según el Instituto Robert Koch, los enfermos tuvieron contacto estrecho con los animales infectados. Probablemente se requiere una gran cantidad de virus para la transmisión; la infección es muy rara.

En octubre de 2022 se produjo en España un caso que todavía mantiene ocupados a los investigadores: hubo que sacrificar 50.000 visones porque estaban infectados con la gripe aviar. Ya ha habido casos aislados de mamíferos infectados anteriormente. Sin embargo, esta escala era nueva. En ese momento, los investigadores la llamaron una “mutación inusual” que podría tener “implicaciones para la salud pública”.

Leer más: Primera muerte en el mundo por el virus de la gripe aviar tipo H5N2: ¿Cuál es el peligro?

Tom Peacock, virólogo del Imperial College de Londres, dijo a la revista Science que el caso en España era “increíblemente preocupante”. Para él, este es “un mecanismo claro de cómo podría comenzar una pandemia H5”.

La variante que circula en Alemania también puede infectar a las vacas

Ahora existe la preocupación de que la transmisión en las vacas siga aumentando. La variante H5N1 del virus de la gripe aviar que circula en Alemania también puede infectar a las vacas. Así lo demostró recientemente una primera prueba realizada en el Instituto Friedrich Loeffler (FLI) en la isla de Riems, cerca de Greifswald.

El Instituto Federal de Investigación de Sanidad Animal anunció el viernes que los animales fueron infectados a través de sus pezones con el patógeno proveniente de un ave silvestre. El virus se multiplicó en la ubre y las vacas lecheras mostraron síntomas claros de la enfermedad, como una severa disminución en la producción de leche, cambios en la consistencia de la leche y fiebre.

El peligro para los humanos sigue siendo bajo actualmente

Todavía existen obstáculos genéticos que impiden en la gran mayoría de los casos la llamada zoonosis, es decir, la transmisión de animales a humanos: “Hasta ahora, ningún patógeno ha provocado una pandemia debido a formas altamente patógenas de influenza aviar causadas por los subtipos del virus. H5 y H7. Por lo tanto, no está claro en qué circunstancias esto sería posible y si es posible para estos subtipos”, explica Elke Reinking, portavoz del Instituto Friedrich Löffler, la institución estatal central responsable de la salud animal en Alemania.

Sin embargo, como lo demuestran los casos de visones y ahora también de vacas, el virus de la gripe aviar también se adapta a otras formas de vida. Sin embargo, esto probablemente no significaría necesariamente una propagación sin obstáculos: “En el caso de los virus de la gripe, la hemaglutinina es especialmente importante para el reconocimiento por parte del sistema inmunológico”, explica una portavoz del Instituto Robert Koch a una pregunta de MDR.

La hemaglutinina es una proteína de membrana y es responsable de unir un virus al huésped, en este caso los humanos. Dado que los virus de la gripe pertenecen al mismo grupo de hemaglutininas, existe una cierta inmunidad cruzada entre las diferentes cepas. Sin embargo, es imposible decir de antemano cómo reaccionarán exactamente los humanos ante una gripe aviar adaptada.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) también considera actualmente bajo el peligro que supone para los seres humanos la gripe aviar en las vacas, pero ha instado a todos los países a prestar más atención a posibles contagios.

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