La NASA está ayudando a los animales en peligro de extinción y sus hábitats desde el espacio

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Jaguares y su hábitat

En el último siglo, la distribución del jaguar disminuyó en un 50%, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Los jaguares alguna vez vagaron desde el suroeste de Estados Unidos hasta Argentina. Al igual que los tigres, los jaguares luchan contra la caza furtiva y la pérdida de fuentes de alimento. La UICN clasifica a los jaguares salvajes como casi amenazados, con una población de entre 64.000 y 173.000.

El Gran Chaco es el segundo bosque más grande de América del Sur. Además, es hogar de jaguares y otros animales pero se considera un ecosistema especialmente amenazado. El bosque se extiende desde el norte de Argentina hasta Bolivia, Paraguay y Brasil, pero sufre una grave deforestación.

La NASA mapeó áreas prioritarias para los jaguares. Lo hicieron utilizando datos de infraestructura y uso del suelo, además de observaciones de la Tierra de MODIS y Landsat. Descubrieron que alrededor del 36% de las áreas prioritarias en el Gran Chaco son zonas de “baja protección”. Estas son áreas donde se permite la deforestación.

Sebastian Martinuzzi de la Universidad de Wisconsin-Madison es el autor principal. Dijo: “Los administradores y conservacionistas podrían utilizar la nueva información espacial para ver dónde la zonificación forestal actual está protegiendo a animales clave y dónde puede necesitar una reevaluación”.

Refugios seguros para los elefantes

Los elefantes africanos de la sabana ocupan alrededor del 15% de su área de distribución histórica, pero su número está disminuyendo. Un estudio examinó alrededor del 90% del área de distribución de los elefantes. Se estima que su número se redujo en 144.000 elefantes entre 2007 y 2014. Esto dejó aproximadamente 352.000 elefantes, y la UICN cambió su estado a en peligro de extinción en 2021.

Un estudio reciente utilizó datos satelitales de la NASA para estudiar a los elefantes en la Reserva Nacional Masai Mara de Kenia. Los investigadores también estudiaron zonas cercanas semiprotegidas y desprotegidas. Descubrieron que los elefantes prefieren los bosques densos a lo largo de los arroyos, especialmente en áreas desprotegidas. Además, descubrieron que los elefantes evitan las áreas abiertas como los pastizales, especialmente cuando hay más gente alrededor. El desarrollo humano, al igual que los alojamientos turísticos, suele construirse en torno a este tipo de bosque.

La UICN también clasifica a los elefantes como en peligro de extinción. En el sur de Bután, hay una escalada de conflictos entre personas y elefantes. En 2020-2021, el Programa de Desarrollo de Capacidades de la NASA seleccionó a estudiantes butaneses que estudiaban en Estados Unidos para el programa DEVELOP. Se asociaron con la Fundación de Bután, el Centro del Tigre de Bután y la Sociedad Ecológica de Bután. Los equipos modelaron la idoneidad del hábitat actual y trazaron mapas de rutas de vida silvestre entre hábitats. Utilizaron observaciones de la Tierra de la NASA, datos de presencia de elefantes y otra información. Contribuyó a estrategias que redujeron el riesgo de conflicto.

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