La NASA y JAXA mantendrán las operaciones XRISM a pesar del revés instrumental

La NASA y JAXA mantendrán las operaciones XRISM a pesar del revés instrumental
La NASA y JAXA mantendrán las operaciones XRISM a pesar del revés instrumental
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La NASA y la agencia espacial japonesa JAXA planean seguir operando un instrumento en un satélite de astronomía de rayos X durante al menos el próximo año y medio, a pesar de encontrar dificultades con uno de sus instrumentos.

Misión XRISM de la NASA y JAXA: superando los desafíos para continuar con la astronomía de rayos X

En septiembre de 2023, JAXA lanzó la Misión de Espectroscopía e Imágenes de Rayos X (XRISM), y los sensores de la nave espacial, diseñados en asociación con la NASA, comenzaron su misión científica principal. XRISM está equipado con dos instrumentos para astronomía de rayos X.

En enero, los científicos del proyecto informaron que XRISM estaba funcionando correctamente con la excepción de una puerta de apertura, también conocida como válvula de compuerta, para el Dewar en su equipo de imágenes, Resolve, que no se abrió. El aparato todavía puede funcionar con la puerta cerrada; sin embargo, la puerta, compuesta de berilio, sí atenúa ciertos rayos X a energías más bajas.

En ese momento se hicieron esfuerzos para abrir la válvula de compuerta. Sin embargo, durante una reunión del 7 de mayo de la Junta de Academias Nacionales de Física y Astronomía, Mark Clampin, director de la división de astrofísica de la NASA, afirmó que esas actividades quedarían en suspenso durante el próximo año y medio.

“Decidimos que el mejor curso de acción en este momento es seguir adelante con el programa científico durante los próximos 18 meses”, dijo, añadiendo que el instrumento todavía está haciendo “una ciencia realmente excelente” a pesar de que la válvula está atascada en su lugar. “Creemos que el mejor enfoque es pasar los próximos 18 meses recopilando datos científicos con esta misión antes de que se haga otro intento de desalojar la válvula de compuerta”.

La válvula debía apartarse mediante dos actuadores no explosivos. “Creemos, basándonos en la información que nos han proporcionado los japoneses, que probablemente hay un problema en un arnés conectado a uno de los actuadores no explosivos, lo que impide que la válvula se aparte del camino”.

Una de las razones del retraso, explicó, es la dificultad de trabajar con el arnés a temperaturas criogénicas. Las posibles soluciones del arnés, dijo, incluyen controlar la temperatura de una parte del sensor e introducir “algún tipo de perturbación” en él para soltar el arnés. “Creemos que en este momento el enfoque de menor riesgo es seguir obteniendo ciencia y volveremos a la válvula de compuerta en 18 meses”.

Problemas presupuestarios de astronomía de la NSF

Clampin mencionó brevemente las dificultades presupuestarias en su presentación, incluidos los planes para considerar cambios en el funcionamiento del Observatorio de Rayos X Chandra y el Telescopio Espacial Hubble para minimizar los gastos. Estos esfuerzos están en curso, afirmó, sin información significativa sobre su estado.

La NASA no es la única organización que tiene problemas para financiar grandes programas astronómicos. Más adelante en la reunión de la junta, R. Chris Smith, director interino de la división de ciencias astronómicas de la Fundación Nacional de Ciencias, anunció que la agencia acababa de decidir dejar de trabajar en un importante proyecto de astrofísica terrestre.

El proyecto, conocido como CMB-S4, tenía como objetivo construir un observatorio en el Polo Sur para investigar el fondo cósmico de microondas, una firma del Big Bang en longitudes de onda de microondas, con el fin de comprender mejor la historia temprana del universo, así como la materia oscura. y energía. Fue clasificado como una de las principales prioridades para las instalaciones terrestres tanto en la evaluación decenal de Astro2020 como en una revisión separada de las prioridades de la física de partículas.

Smith anunció durante la reunión de la junta directiva que NSF había optado por no llevar el CMB-S4 a la siguiente fase de desarrollo, conocida como etapa de diseño de instalaciones principales, en este momento. Hizo hincapié en la necesidad de que NSF invierta en infraestructura general en el Polo Sur.

“La agencia debe priorizar la recapitalización de la infraestructura crítica en el Polo Sur”, afirmó. Ese esfuerzo, dijo, apoyaría un amplio espectro de ciencia realizada en el Polo Sur, no sólo la astrofísica, y que CMB-S4 podría continuar en una fecha posterior, no especificada.

La financiación de la agencia influye en esta decisión. La NSF solicitó 11.300 millones de dólares para el año fiscal 2024, pero recibió menos de 9.100 millones de dólares. Smith afirmó que NSF todavía está desarrollando un plan operativo para 2024, sin detalles sobre cómo afectará las actividades en sus numerosas divisiones, incluidas las ciencias astronómicas.

Esto también tiene un impacto en la forma en que la NSF aborda la máxima prioridad astronómica terrestre en Astro2020, que es el apoyo al proyecto del Telescopio Extremadamente Grande de Estados Unidos (US-ELT).

Eso proporcionaría fondos para dos enormes telescopios que se encuentran actualmente en desarrollo: el Telescopio de Treinta Metros (TMT) y el Telescopio Gigante de Magallanes. La NSF financiaría parcialmente ambos telescopios y recibiría una parte del tiempo de observación que estaría disponible para la comunidad astrofísica en general.

En marzo, la NSF reveló que la Junta Nacional de Ciencias había propuesto que la NSF patrocinara sólo uno de los dos telescopios, con un presupuesto de 1.600 millones de dólares. Esto ocurrió al mismo tiempo que el informe que acompañaba al proyecto de ley de gastos final del año fiscal 2024 tenía una redacción que “alienta firmemente” a la NSF a apoyar ambos telescopios US-ELT.

Smith declaró en la reunión de la junta que el 2 de mayo, la NSF inició formalmente el proceso para decidir cuál de los dos grandes proyectos de telescopios llevar a cabo. Sethuraman Panchanathan, director de la Fundación Nacional de Ciencias, ha autorizado formalmente a la organización a lanzar una evaluación externa que le asesorará sobre la posibilidad de patrocinar cualquiera de los telescopios.

Esa evaluación analizará el progreso de GMT y TMT desde sus evaluaciones preliminares de diseño, así como también cómo están minimizando diversos riesgos. La evaluación también analizará cómo el avance con cualquiera de los telescopios podría afectar los recursos totales de NSF.

Smith dijo que se espera que la revisión finalice en septiembre, pero no especificó cuándo NSF seleccionará formalmente uno de los proyectos de telescopios para recibir asistencia de la agencia.

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