El equipo de la NASA recuerda momentos preciados en el laboratorio volador

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El avión DC-8 de la NASA despega en un vuelo desde la Planta 42 de la Fuerza Aérea de EE. UU. en Palmdale, California, al atardecer. El DC-8 tiene su base en el edificio 703 del Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA, que se encuentra en la Planta 42.

NASA/Carla Thomas

Después de volar más de tres décadas y 158 campañas científicas, sólo queda un vuelo. El Laboratorio de Ciencias Aerotransportadas DC-8 de la NASA realizará su vuelo final el 15 de mayo a la Universidad Estatal de Idaho en Pocatello, Idaho, donde se utilizará para capacitar a futuros técnicos aeronáuticos brindándoles experiencia del mundo real en el Programa de Tecnología de Mantenimiento de Aeronaves de la universidad.

Antes de ese vuelo final, los miembros actuales y pasados ​​del equipo DC-8 se reunieron el 2 de mayo en el Edificio 703 del Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA en Palmdale, California, para celebrar a las personas, los aviones y las misiones que resultaron en increíbles contribuciones a las disciplinas de las ciencias de la Tierra. . “El DC-8 realizó misiones en todo el mundo”, dijo Michael Thomson, jefe de la División de Proyectos Científicos de la NASA Armstrong. “El trabajo que hicimos en ese avión marcará la diferencia para las generaciones futuras al mejorar el pronóstico del tiempo, monitorear el espesor del hielo glacial, la calidad del aire y mejorar nuestra capacidad para predecir el desarrollo de huracanes a partir de tormentas tropicales”.

Armstrong de la NASA principalmente mantuvo el banco de pruebas DC-8 listo para volar misiones científicas y los preparativos para llevar el avión a donde era necesario para que los científicos hicieran su trabajo. El Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley, California, dirigió la ciencia.

Los miembros del equipo del programa DC-8 recorren un avión vacío y recuerdan misiones pasadas. Normalmente, el DC-8 tiene entre 15 y 30 bastidores de instrumentos instalados para una misión científica determinada. En comparación, el avión era espacioso el 2 de mayo de 2024, cuando el personal, amigos y familiares de la NASA se reunieron en el edificio 703 del Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA en Palmdale, California, para celebrar las campañas científicas, del personal y de los aviones del DC-8. Aquí conversan la subdirectora del avión DC-8, Kirsten Boogaard, a la izquierda, con la piloto Armstrong de la NASA, Carrie Worth, Mike Zimmerman, y la especialista en asuntos públicos Armstrong de la NASA para ciencia aerotransportada, Erica Heim.

NASA/Steve Freeman

“Realmente encontré gratificante trabajar en el proyecto DC-8 y extrañaré al equipo”, dijo Brian Hobbs, gerente del Armstrong DC-8 de la NASA. “Es un equipo de alto rendimiento. Hemos tenido algunas personas con el proyecto DC-8 durante mucho tiempo que tienen mucho conocimiento corporativo. La camaradería y la actitud positiva son impresionantes”.

A veces se necesitaban héroes para salvar el día, dijo Hobbs. “Durante la reciente misión de Investigación Aérea y Satélite de la Calidad del Aire Asiático, o ASIA-AQ, tuvimos una falla en el motor. Los equipos de logística y adquisiciones actuaron rápidamente para enviar el motor y la tripulación pudo reemplazarlo. “Probado y listo para jugar. Ese podría haber sido el final de la campaña, pero nuestro equipo lo hizo posible”.

La capacidad del equipo DC-8 para realizar misiones es algo que experimentó Hal Maring, científico de la División de Ciencias de la Tierra de la NASA. “El DC-8 ha llevado a científicos a muchas misiones para observar la composición atmosférica, cuyas aplicaciones más importantes son la calidad del aire. El DC-8 permitió a los científicos de la NASA desarrollar una mejor comprensión de la calidad del aire; lo que lo hace bueno, o qué lo hace malo.”

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El gerente retirado de la misión de la NASA, Chris Jennison, y Randy Albertson, a la derecha, quien se jubiló en 2019 como subdirector del Programa de Ciencias Aerotransportadas de la NASA, se encuentran frente al avión DC-8 en el edificio 703 del Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA en Palmdale, California. El 2 de mayo de 2024, el personal, los amigos y los familiares de la NASA celebraron las campañas científicas, del personal y de los aviones del DC-8.

NASA/Steve Freeman

Algunas misiones del DC-8 son más intensas, como volar a través de huracanes, dijo Chris Jennison, gerente de misión retirado del DC-8 que ocupó ese cargo durante 30 años. “No extraño el terror absoluto”, dijo. “Lo que pasa con los huracanes voladores es que no es intuitivamente obvio dónde están los lugares peligrosos”.

A pesar de los desafíos ambientales de las misiones, las características del DC-8 de la NASA y el talento de su tripulación hicieron que volar fuera una gran experiencia, dijo Bill Brockett, un piloto retirado del DC-8 de la NASA que voló el avión durante 28 años. “Siempre sentí que este avión estaba hecho a medida para el tipo de trabajo que la NASA quería hacer con él”, dijo. “No conozco ningún otro avión grande que tenga la redundancia a prueba de fallos que tiene este avión. Me sentía muy seguro si volábamos alrededor de tormentas y había turbulencias”.

Brockett recordó su vuelo de 2009 a la Antártida como el más emocionante. “La instrumentación científica requería que voláramos desde 500 pies hasta 1000 pies de altitud. Requería concentración total durante las 6 o 7 horas a baja altitud para completar con éxito una misión. El paisaje era espectacular y cada misión fue inmensamente satisfactoria para mí. eran lo suficientemente bajos como para que ocasionalmente pudiéramos vislumbrar focas descansando en el hielo. También disfruté de tener una audiencia personal con personas que estaban en la cima de su campo y estaban haciendo investigaciones de vanguardia sobre dónde querían ir”.

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Rocky Radcliff, Kevin Hall y Herman “Chico” Rijfkogel se paran frente al avión DC-8 de la NASA en el edificio 703 del Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la agencia en Palmdale, California. El 2 de mayo de 2024, el personal, los amigos y los familiares de la NASA celebraron las campañas científicas, del personal y de los aviones del DC-8.

NASA/Steve Freeman

Randy Albertson, quien se retiró como subdirector de Ciencias Aerotransportadas de la NASA en 2019, estuvo de acuerdo en que su parte favorita de las misiones DC-8 era el entusiasmo de los científicos. “Algunas de estas personas habían estado trabajando durante años tratando de difundir su experimento y probar una hipótesis en la que estaban trabajando. La energía que trajeron fue como recargar las baterías. Les encantaba hablar sobre la ciencia. Nunca fue una rutina porque Frecuentemente estábamos haciendo diferentes misiones.”

Albertson fue una figura clave en el programa DC-8 desde finales de la década de 1980 hasta su jubilación. Reconoce que las misiones de la Operación IceBridge fueron su mayor contribución porque cuando un satélite no pudo monitorear el estado de los casquetes polares, la misión permitió a los científicos completar el estudio aéreo más grande del hielo polar de la Tierra.

Aunque su último vuelo no será científico, el conjunto de conocimientos e investigaciones que el DC-8 ayudó a facilitar seguirá inspirando a los científicos para las generaciones venideras.

El avión DC-8 regresó al edificio 703 del Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA en Palmdale, California, el 1 de abril de 2024 después de completar su misión científica final de apoyo a la Investigación Aérea y Satélite de la Calidad del Aire Asiático (ASIA-AQ). El avión y la tripulación fueron recibidos con un saludo acuático de celebración por parte del Departamento de Bomberos de la Planta 42 de la Fuerza Aérea de EE. UU. y felicitados por sus pares de la NASA.

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