Los huracanes han dejado su huella en los humedales de Luisiana

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Exactamente 16 años después de que el huracán Katrina tocara tierra en el sur de Luisiana, otro gran huracán azotó el estado. El 29 de agosto de 2021, el huracán Ida tocó tierra en Port Fourchon con vientos sostenidos de 150 millas (240 kilómetros) por hora. La marea subió en algunos lugares hasta 14 pies sobre el nivel del mar y azotó pantanos y pantanos al oeste del río Mississippi, erosionando el suelo y la vegetación.

“Los humedales del sur de Luisiana han sufrido un duro golpe por los huracanes en los últimos años”, dijo Chris Potter, ecólogo del Centro de Investigación Ames de la NASA. Aunque múltiples procesos naturales y causados ​​por el hombre contribuyen a la pérdida de tierra a lo largo de la costa, Potter ha observado señales de daños duraderos después de algunas de las tormentas más fuertes, especialmente los huracanes Ida (2021) y Katrina (2005).

En un estudio reciente, Potter documentó la pérdida de humedales en Luisiana entre 2000 y 2022 utilizando datos de los satélites Landsat. En 2021, el huracán Ida fue especialmente destructivo para las marismas y pantanos de la cuenca de Barataria, tierra adentro desde la bahía de Barataria. Las imágenes de arriba muestran la cuenca de Barataria en septiembre de 2015 (izquierda) en comparación con septiembre de 2021 (derecha), justo después del paso del huracán Ida. La vegetación verde de los humedales alrededor de Little Lake se convirtió en aguas abiertas.

Potter descubrió que después de Ida, más de 680 kilómetros cuadrados de humedales en las cuencas de Barataria y Terrebonne (al oeste de la bahía de Barataria) se transformaron en aguas abiertas. El siguiente mapa muestra dónde desaparecieron los humedales en el sur de Luisiana después de Ida, según lo calculado por Potter comparando los datos de Landsat de junio de 2021 con septiembre de 2021. El análisis analizó la diferencia entre los píxeles identificados como agua antes y después de Ida. La pérdida de tierra se produjo a lo largo de la mayoría de las costas orientadas al sur de la cuenca de Barataria.

La exploración de petróleo y gas, los derrames de petróleo, el aumento del nivel del mar y los hundimientos también contribuyen a la pérdida de tierras en la región. Potter descubrió que, además de las tormentas tropicales, la contaminación por petróleo que dejó el derrame de Deepwater Horizon en 2010 contribuyó a la degradación de los humedales en la cuenca de Barataria. La presencia de petróleo probablemente dañó la vegetación de la marisma por encima y por debajo del suelo, reduciendo la estabilidad del suelo circundante y haciendo que la marisma sea más vulnerable a la erosión. Según Potter, los humedales muy contaminados experimentaron más pérdidas que aquellos que estaban menos contaminados. Señaló que en 2023 todavía habrá residuos de petróleo en la cuenca.

La costa del sur de Luisiana es un entramado de marismas, pantanos e islas barrera que se van reduciendo. Ninguna otra costa de los Estados Unidos contiguos ha cambiado tanto en las últimas décadas. Según una estimación, Luisiana perdió aproximadamente 4.800 kilómetros cuadrados de tierra entre 1932 y 2016, un área que representa aproximadamente el 25 por ciento de la extensión del estado en 1932.

Antes del huracán Katrina, gran parte de la tierra perdida en la costa de Luisiana se debía a la exploración y hundimiento de petróleo y gas, dijo Potter, más que a tormentas tropicales. Atribuyó la magnitud de los daños causados ​​por las recientes tormentas a los humedales a su mayor fuerza. Según la Evaluación Nacional del Clima, la intensidad de los huracanes en el Atlántico Norte ha aumentado desde los años 1980. “Las tormentas de categoría 4 o 5 eran bastante raras en la costa del Golfo hasta hace poco”, dijo Potter. “Ahora los recibimos cada dos años”. También existe un consenso cada vez mayor entre los científicos de que en un mundo más cálido, con temperaturas superficiales del mar más altas, las tormentas tropicales en el Atlántico serán aún más fuertes.

Luisiana está trabajando para restaurar y reconstruir marismas y pantanos que amortiguan las marejadas provocadas por los huracanes. Un método es construir desvíos de sedimentos que tengan como objetivo reponer sedimentos y nutrientes en los humedales costeros. Potter dijo que utilizando datos de los satélites Landsat, los científicos pueden monitorear los beneficios de tales proyectos.

Imagen del Observatorio de la Tierra de la NASA por Michala Garrison, utilizando datos Landsat del Servicio Geológico de EE. UU. Historia de Emily Cassidy.

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