La NASA quiere construir un ferrocarril levitante futurista en la Luna (y mucho más)

La NASA quiere construir un ferrocarril levitante futurista en la Luna (y mucho más)
La NASA quiere construir un ferrocarril levitante futurista en la Luna (y mucho más)
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Concepto artístico de un enfoque novedoso para el transporte lunar propuesto por un ganador de la Fase II del NIAC de 2024 para posibles misiones futuras. Créditos de la imagen: Ethan Schaler.

Con todo lo que se habla sobre empresas privadas en el espacio, es fácil olvidar cuántas investigaciones innovadoras está llevando a cabo la NASA. Tampoco se trata solo de vuelos espaciales y telescopios. Algunas de las investigaciones tienen como objetivo apoyar otras operaciones espaciales, como una base en la luna, por ejemplo.

Para construir una base en la luna, una de las primeras cosas que se necesitan es un sistema de transporte de carga útil. Si traes materiales de la Tierra, debes poder transportarlos al lugar. Para ello, la NASA imagina un sistema ferroviario magnético autónomo. Según los planes actuales, el sistema podría estar disponible en la década de 2030.

Un sistema ferroviario en la Luna

Un sistema ferroviario lunar, un telescopio basado en fluidos y una vela solar con sensores cuánticos: estos son sólo algunos de los proyectos que se llevan a cabo en el marco del programa ‘Conceptos avanzados innovadores de la NASA’ (NIAC). El programa tiene como objetivo fomentar y apoyar proyectos visionarios que puedan revolucionar la exploración espacial. La NASA ha seleccionado seis estudios conceptuales para investigación y desarrollo adicionales, y uno de ellos es FLOAT.

FLOAT, o Flexible Levitation on a Track, pretende utilizar robots magnéticos que levitan sobre una pista de película flexible. El proyecto está dirigido por Ethan Schaler del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

La película consta de una capa de grafito que permite a los robots flotar pasivamente mediante levitación diamagnética, una capa de circuito flexible que crea un empuje electromagnético para el movimiento controlado a lo largo de las vías y una capa de panel solar opcional que produce energía para la estación base cuando se expone a la luz solar. .

A diferencia de los robots que utilizan ruedas, patas u orugas, los robots FLOAT no tendrían partes móviles y levitarían sobre la vía. Por tanto, reducirían la abrasión y el desgaste provocados por el polvo lunar. Esto hace que FLOAT sea significativamente más eficiente que los sistemas ferroviarios convencionales para aplicaciones lunares.

La NASA se toma en serio la base lunar

FLOAT tiene dos aplicaciones principales: transportar cargas útiles hacia y desde la base lunar y transportar regolito (suelo y rocas lunares) que la propia base extraería.

Según el proyecto previsto, los robots individuales podrán transportar cargas útiles de hasta 100 toneladas por día, a velocidades superiores a 2 km/h (1,2 mph). Para configuraciones lunares, esta es una velocidad efectiva. Tampoco requerirá mucha preparación para configurarlo y básicamente se puede rodar o mover según los requisitos de la misión. Incluso en el accidentado entorno lunar, debería ser lo suficientemente robusto para las necesidades de la base.

Esta flexibilidad y autonomía son particularmente importantes para la NASA, que se toma cada vez más en serio su base lunar, especialmente con el programa Artemis.

Artemis marcará el regreso de la NASA a la exploración lunar tripulada por primera vez desde que terminó el programa Apolo en la década de 1970. La ambiciosa iniciativa no sólo devolverá a la gente a la Luna, sino que también establecerá una presencia sostenible allí. Además de los experimentos científicos, se espera que la base sirva como trampolín para otras misiones en el sistema solar, en particular aquellas dirigidas a Marte.

En palabras del ex administrador de la NASA, Michael D. Griffin:

“El objetivo no es sólo la exploración científica. . . También se trata de ampliar el alcance del hábitat humano desde la Tierra hacia el sistema solar a medida que avanzamos en el tiempo. . . A la larga, una especie de un solo planeta no sobrevivirá. . . Si los humanos queremos sobrevivir durante cientos de miles o millones de años, en última instancia debemos poblar otros planetas”.

todavía está muy lejos

El proyecto ha superado la Fase 1 y ahora pasará a la Fase 2, que aún es una fase preliminar. La NASA lo financiará con 600.000 dólares. En esta fase, los investigadores estudiarán el impacto de los factores ambientales (como la temperatura, la radiación y la contaminación del suelo) en el rendimiento y la longevidad del sistema.

Al final de esta fase, los investigadores pretenden tener un prototipo funcional en la Tierra en condiciones que simulen la luna. Si todo va según lo planeado, debería estar listo en aproximadamente una década.

Aún así, FLOAT no es el único proyecto de la NASA al que se le ha concedido esta financiación.

Un futuro interesante por delante

El proyecto Fluidic Telescope (FLUTE), por ejemplo, tiene como objetivo un enfoque innovador para la construcción de grandes observatorios ópticos en el espacio. Dirigido por Edward Balaban en el Centro de Investigación Ames de la NASA, FLUTE tiene como objetivo utilizar la conformación fluídica de líquidos iónicos para formar ópticas grandes y adaptables. Esta técnica permite la creación de lentes telescópicas expansivas y versátiles que se pueden ajustar o remodelar mientras están en órbita, superando las limitaciones de los materiales rígidos tradicionales.

Mientras tanto, la iniciativa ScienceCraft, supervisada por Mahmooda Sultana en el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA, presenta una aplicación novedosa de la tecnología Quantum Dot a la exploración espacial. Este proyecto distribuye sensores basados ​​en puntos cuánticos a través de la superficie de una vela solar, convirtiendo la vela en un dispositivo de imágenes innovador.

Los puntos cuánticos son partículas semiconductoras a nanoescala que pueden absorber y emitir luz en varias frecuencias, y su despliegue a través de una vela solar permite que toda la estructura funcione como un generador de imágenes grande y liviano. Este diseño aprovecha la física cuántica para facilitar las mediciones científicas a través de grandes distancias. Esto nos daría una mayor capacidad para realizar observaciones detalladas sin la necesidad de equipos pesados ​​​​de naves espaciales tradicionales.

En definitiva, los proyectos futuristas de la NASA están en auge.

“Estos conceptos diversos, parecidos a la ciencia ficción, representan una clase fantástica de estudios de Fase II”, dijo John Nelson, ejecutivo del programa NIAC en la sede de la NASA en Washington. “Nuestros becarios del NIAC nunca dejan de sorprender e inspirar, y esta clase definitivamente le da a la NASA mucho en qué pensar en términos de lo que es posible en el futuro”.

Puede leer más sobre los seis proyectos elegidos para la Fase II del NIAC de 2024 aquí.

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