Los láseres del espacio profundo baten récords de velocidad de datos en distancias interplanetarias

Los láseres del espacio profundo baten récords de velocidad de datos en distancias interplanetarias
Los láseres del espacio profundo baten récords de velocidad de datos en distancias interplanetarias
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La nave espacial Psyche de la NASA, más lejos que el Sol, ha enviado datos a través de un láser a una distancia récord, y lo ha hecho incluso más rápido de lo esperado.

Las radiofrecuencias siguen siendo el medio más fiable para la comunicación en el espacio profundo, ya que conectan la Tierra con los vehículos exploradores de Marte, los orbitadores planetarios y hasta el espacio interestelar con las sondas Voyager. Pero puede ser lento transmitir enormes cantidades de datos a través del sistema solar; por ejemplo, New Horizons tardó 15 meses en enviar los 50 GB de datos de su encuentro cercano con Plutón de regreso a la Tierra.

El uso de luz podría acelerar drásticamente ese proceso, al menos en algunos casos. Los datos se pueden codificar de forma más densa en ondas de luz que en ondas de radio, lo que permite enviar paquetes más grandes en menos tiempo. Hasta ahora, las pruebas de alta velocidad han transmitido datos mediante láseres entre satélites y la Tierra, e incluso desde la órbita lunar a la Tierra, pero las cosas se vuelven más complicadas en distancias más largas.

Ahora la NASA ha batido el récord de distancia en la transmisión de datos mediante láser. El 8 de abril, la nave espacial Psyche, actualmente en ruta hacia el cinturón de asteroides, transmitió datos a la Tierra desde más de 225 millones de kilómetros de distancia. Esto es aproximadamente una vez y media la distancia al Sol y 14 veces más que la primera prueba del equipo en noviembre.

Un diagrama que ilustra el récord de distancia alcanzado en la nueva prueba de comunicación láser, entre la Tierra y la nave espacial Psyche

NASA/JPL-Caltech

El objetivo era demostrar que la nave espacial podía transmitir hasta 1 megabit por segundo (Mbps), pero eso fue superado con creces, con velocidades de reloj de prueba de hasta 25 Mbps. El instrumento de Comunicaciones Ópticas del Espacio Profundo (DSOC) a bordo de Psyche envía una copia de los datos de ingeniería al Observatorio Palomar en California, al mismo tiempo que envía los mismos datos a la Red del Espacio Profundo de la NASA por radio.

Por contexto, Netflix recomienda 25 Mbps para transmitir el servicio en 4K.

“Descargamos unos 10 minutos de datos duplicados de la nave espacial durante un pase el 8 de abril”, dijo Meera Srinivasan, líder de operaciones del proyecto. “Hasta entonces, habíamos estado enviando datos de pruebas y diagnósticos en nuestros enlaces descendentes desde Psyche. Esto representa un hito importante para el proyecto al mostrar cómo las comunicaciones ópticas pueden interactuar con el sistema de comunicaciones por radiofrecuencia de una nave espacial”.

Otros experimentos recientes incluyen el envío de datos desde estaciones terrestres a Psyche y viceversa (un viaje de ida y vuelta de 450 millones de kilómetros) en una sola noche, y el uso de múltiples receptores en diferentes regiones para captar la señal al mismo tiempo, lo que podría ser importante si las condiciones climáticas en un área interrumpen la conexión.

El equipo dice que esta demostración tecnológica es un paso clave hacia una comunicación más rápida de imágenes y datos de alta resolución que serán necesarios cuando los humanos finalmente pongan un pie en Marte.

Fuente: NASA

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