La gran prueba espacial de Boeing: usar Starliner para transportar astronautas de la NASA

La gran prueba espacial de Boeing: usar Starliner para transportar astronautas de la NASA
La gran prueba espacial de Boeing: usar Starliner para transportar astronautas de la NASA
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Una nueva nave espacial Boeing transportará astronautas por primera vez esta semana, una prueba importante para determinar si el tan retrasado proyecto está listo para manejar las misiones de la NASA.

Una nueva nave espacial Boeing transportará astronautas por primera vez esta semana, una prueba importante para determinar si el tan retrasado proyecto está listo para manejar las misiones de la NASA.

Starliner, el nombre de la nave con forma de pastilla de goma de Boeing, despegará el lunes a las 10:34 pm ET, transportando a los astronautas Sunita Williams y Barry Wilmore a la Estación Espacial Internacional. Está previsto que el vehículo los devuelva a la Tierra aproximadamente una semana después de acoplarse a la instalación, aterrizando en el oeste de EE. UU. en paracaídas.

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Starliner, el nombre de la nave con forma de pastilla de goma de Boeing, despegará el lunes a las 10:34 pm ET, transportando a los astronautas Sunita Williams y Barry Wilmore a la Estación Espacial Internacional. Está previsto que el vehículo los devuelva a la Tierra aproximadamente una semana después de acoplarse a la instalación, aterrizando en el oeste de EE. UU. en paracaídas.

Boeing ha desarrollado cohetes, naves espaciales y otros vehículos para la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio durante décadas, incluido hardware para las misiones lunares Apolo. Pero la compañía aeroespacial ha tropezado con Starliner, teniendo problemas a veces con el software, un sistema de comunicaciones, válvulas, paracaídas e incluso un tipo de cinta utilizada en el vehículo. El proyecto ha provocado pérdidas contables de 1.400 millones de dólares para Boeing.

La misión planeada para el lunes se produce cuando Boeing enfrenta un intenso escrutinio sobre su negocio de aviones. Legisladores y ejecutivos de aerolíneas han criticado las fallas de fabricación de la compañía después de que un segmento de uno de sus aviones explotara en el aire a principios de este año, amenazando a los pasajeros y a la tripulación a bordo. Los reguladores de seguridad aérea han intensificado la supervisión de las operaciones de la empresa.

“Los vuelos espaciales son riesgosos. “No perdona los errores”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, en una entrevista. “La NASA está integrada con Boeing para garantizar que este vuelo sea lo más seguro posible”.

Mark Nappi, vicepresidente de Boeing, dijo que la nave espacial de la compañía está lista para transportar astronautas. Desde que asumió la dirección de Starliner hace unos dos años, Nappi dijo que ha centrado a su equipo en pasar del diseño y desarrollo a las operaciones. Alrededor de 500 personas están trabajando en el programa.

“Hemos sido muy disciplinados siguiendo el proceso. La NASA está ahí con nosotros y eso me hace sentir cómodo”, dijo durante una entrevista en marzo.

Una misión exitosa y la posterior certificación de Starliner por parte de la NASA son los hitos finales que Boeing debe cumplir antes de que la nave espacial realice rotaciones regulares de tripulación. Los problemas de Starliner han dejado a la agencia dependiente de SpaceX de Elon Musk para esos vuelos desde Estados Unidos, lo que ha generado preocupación en la agencia por depender demasiado de un solo proveedor. SpaceX no respondió a una solicitud de comentarios.

Los líderes tanto de Boeing como de la NASA han dicho que no dudarán en posponer nuevamente el vuelo de Starliner, en caso de que surja algún riesgo de seguridad en el período previo al lanzamiento.

Starliner despegará desde Florida, propulsado por un cohete Atlas V, un propulsor probado que el operador de cohetes United Launch Alliance ha volado durante años. Después de que Starliner se separe del cohete, tardará aproximadamente un día en llegar a la estación espacial, donde está diseñado para acoplarse de forma autónoma al laboratorio.

Los astronautas de Starliner que llevarán (Williams, de 58 años, y Wilmore, de 61), son aviadores retirados de la Marina que han estado en órbita antes. Cada uno de ellos viajó a la estación espacial tanto en el antiguo transbordador espacial de la NASA como en vehículos rusos Soyuz.

Williams dijo que el equipo que trabaja en Starliner, incluidos ella y Wilmore, analizó rigurosamente los problemas que surgieron anteriormente con el vehículo, incluidas las válvulas atascadas y los desafíos de software.

“Todos lo presionamos”, dijo en una entrevista reciente. “Estamos muy seguros de que estamos en un punto en el que sabemos cómo va a operar la nave espacial”.

El trabajo de Boeing en Starliner se remonta a más de una década. En 2014, la NASA otorgó a la compañía y a SpaceX contratos para crear nuevos vehículos para llevar tripulaciones hacia y desde la estación espacial, buscando dos naves espaciales distintas de compañías aeroespaciales estadounidenses. En ese momento, la agencia dependía de Rusia para la rotación de tripulaciones, tras el retiro de su flota de transbordadores.

La NASA calificó a Boeing como mejor preparada que la compañía liderada por Musk en cuanto a madurez técnica, gestión y otras categorías utilizadas para evaluar las ofertas. En SpaceX, que había estado transportando carga a la estación espacial, algunos ex empleados dijeron que la compañía tomó como un desafío vencer a Boeing en misiones de astronautas.

A finales de 2019, Boeing lanzó la primera misión Starliner, una operación sin tripulación diseñada para probar el vehículo en condiciones de vuelo sin astronautas a bordo. La misión salió mal, afectada por errores de codificación del software y la pérdida inesperada de un sistema de comunicaciones. Starliner no intentó uno de sus principales objetivos para la misión: acoplarse a la estación espacial.

Después del vuelo, los funcionarios de la NASA aumentaron la supervisión de los esfuerzos del Starliner de Boeing, diciendo que la agencia había dependido demasiado de las decisiones de ingeniería internas de la compañía. Un equipo de revisión que analizó la fallida misión de 2019 recomendó a Boeing realizar docenas de cambios, incluidas más pruebas de cómo se integran el hardware y el software del vehículo.

En 2020, SpaceX llevó a dos astronautas a la estación en su vehículo competidor Crew Dragon, lo que marcó el primer vuelo espacial humano desde EE. UU. en casi una década.

En 2021, Boeing instaló Starliner en un cohete en lo que se suponía que sería una repetición del vuelo anterior. Pero la empresa volvió a tener problemas, esta vez con válvulas atascadas en un sistema de propulsión. Posteriormente resolvió el problema y completó la operación sin tripulación, preparándolo para una misión con astronautas el año pasado.

Sin embargo, la compañía y la NASA retrasaron esa misión después de identificar problemas con el sistema de paracaídas Starliner, así como con la cinta potencialmente inflamable que utilizó Boeing. Nappi de Boeing dijo que ninguno de los problemas planteaba riesgos importantes, pero redujo el margen para operaciones seguras.

“Dado que fue el primer vuelo y no tenemos mucha historia con el vehículo, fue decisión de Boeing no aceptarlo”, dijo.

La compañía completó otra prueba de su sistema de paracaídas en enero y retiró aproximadamente una milla de cinta de Starliner.

SpaceX ha demostrado su capacidad para llevar su flota de forma segura y confiable al laboratorio de investigación, dijo Steve Stich, director de programas de la NASA. La compañía ha lanzado astronautas para la agencia nueve veces en los últimos cuatro años.

“Pero estás a sólo un vuelo de una anomalía que no detectaste”, lo que demuestra por qué la agencia quiere tener dos vehículos, dijo. Con el Starliner de Boeing, dijo, “vale la pena correr el riesgo de esa primera prueba”. vuelo, que siempre es duro.”

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