¿Qué sigue para Boeing Starliner después de su primera prueba de vuelo con tripulación?

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El director de Boeing, Mark Nappi, tiene una lista de verificación de naves espaciales con casi 90 elementos.

Nappi está trabajando junto con la NASA para allanar el camino para la prueba de vuelo en tripulación (CFT) de la nave espacial Starliner de Boeing, la primera misión con astronautas a bordo, que ahora se lanzará el 6 de mayo.

Starliner ha estado en el espacio dos veces durante vuelos de prueba sin tripulación en 2019 y 2022, dijo, pero el siguiente paso es crucial: “Presentamos al humano”, dijo Nappi a los periodistas aquí en el Centro Espacial Johnson de la NASA el 22 de marzo.

Desde el lanzamiento hasta el aterrizaje, pasando por el acoplamiento de la Estación Espacial Internacional (ISS) y el reingreso a la atmósfera de la Tierra, los astronautas se asegurarán de que la nave espacial pueda funcionar según lo planeado y que pueda recuperarse volando con palanca si fallan los sistemas automáticos. Si tienen éxito, la primera misión operativa Starliner comenzará en menos de un año.

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CFT es una misión más corta, de aproximadamente una semana, cuyo objetivo es probar todos los sistemas y procedimientos con los astronautas veteranos de la NASA (y ex pilotos de pruebas de la Marina) Butch Wilmore y Suni Williams. Los dos son los primeros astronautas en tomar el control de Starliner desde que Boeing recibió 4.200 millones de dólares de la NASA para desarrollar vehículos tripulados comerciales para la ISS en 2014. (SpaceX, al mismo tiempo, recibió 2.600 millones de dólares. Las misiones operativas de SpaceX para la ISS con astronautas comenzaron en 2020. )

Los retrasos en la preparación del Starliner para los astronautas aumentaron debido a numerosos problemas técnicos, como no llegar a la ISS en 2019 debido a un problema de software, que los astronautas de Boeing, la NASA y el CFT dicen que se han resuelto.

Sin embargo, los vuelos de desarrollo como el CFT conllevan sus propios riesgos, ya que sistemas clave como el soporte vital aún no se han probado con humanos en la nave espacial. Dicho esto, la NASA mantiene un manifiesto para futuras misiones de rotación de la ISS que, como la de SpaceX, durarán seis meses. El primero de Boeing será el Starliner-1, que actualmente se espera que vuele a principios de 2025. A bordo estarán el comandante de la NASA Scott Tingle, el piloto de la NASA Michael Fincke y el astronauta de la Agencia Espacial Canadiense Joshua Kutryk.

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El Crew Dragon Endeavor de SpaceX (abajo en el centro) y una nave de suministro Dragon de carga no tripulada visitante (primer plano) se ven acoplados en el módulo Harmony de la Estación Espacial Internacional en septiembre de 2021. (Crédito de la imagen: NASA)

Nappi explicó varios hitos que se evaluarán en CFT: la comodidad de la tripulación, los factores humanos (o cómo los astronautas interactúan con los sistemas), el rendimiento de la nave espacial durante eventos “dinámicos” como el lanzamiento o el acoplamiento, y una verificación exhaustiva de sistemas como comunicaciones, propulsores. y navegación.

Para ser justos, añadió, todas las misiones espaciales (incluso en naves espaciales veteranas) son así, ya que la NASA continuó implementando mejoras en el programa del transbordador espacial de 30 años incluso cuando se acercaba a su retiro en 2011, señaló. “En cada misión se aprende algo. Esperamos lo mismo de esto”, dijo.

Suponiendo que el Starliner de CFT y los astronautas regresen a tiempo a fines de mayo, Boeing está listo para comenzar de inmediato con la preparación del Starliner-1. “Ya hemos comenzado a trabajar en esos requisitos y cronogramas para que cuando el vehículo regrese a fines de mayo, estemos listos para comenzar a funcionar”, dijo Nappi.

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De izquierda a derecha, los astronautas de la NASA Suni Williams y Barry “Butch” Wilmore, piloto y comandante de pruebas de vuelo de la tripulación de Boeing, respectivamente, durante una prueba de validación de la tripulación en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida el 18 de octubre de 2022. (Crédito de la imagen: NASA/Kim Shiflett)

Steve Stich, gerente del programa de tripulaciones comerciales de la NASA, elogió los avances de Boeing en los últimos años y dijo que la certificación Starliner parece estar “en buen camino” para terminar de comprobar los requisitos para futuras misiones operativas en noviembre o diciembre, suponiendo un lanzamiento a tiempo. fecha.

“Es necesario que suceda aproximadamente en ese período de tiempo para llegar a la primavera”. [2025] “, dijo Stich, refiriéndose a la fecha prevista de lanzamiento de Starliner-1. Los gerentes de la NASA y Boeing pasarán los meses intermedios examinando el rendimiento del vuelo, para ver si la certificación de calificación humana provisional de CFT se puede extender a Starliner-1.

Dado que la NASA y Boeing han estado trabajando juntos durante tantos años, y la NASA ya certificó con éxito al Crew Dragon de SpaceX, Stich enfatizó que todos los jugadores están familiarizados con el proceso y los requisitos de certificación. De hecho, algunos elementos ya se han cerrado para Starliner-1: Stich estimó que se han abordado 17 requisitos de Starliner-1, incluso antes de que CFT despegue en la primera misión espacial de astronautas.

Ya hay más actualizaciones de naves espaciales reservadas para futuras misiones Starliner. Por ejemplo, dijo Stich, Starliner-1 contará con un software mejorado para volar a cualquier puerto del módulo Harmony en la ISS para operaciones de atraque (por el momento, está aprobado para atracar solo en el puerto delantero).

Starliner-2, dijo Nappi, utilizará válvulas oxidantes mejoradas para abordar los problemas descubiertos en la primera misión Starliner no tripulada en 2019, llamada Prueba de Vuelo Orbital 1. Un nuevo sistema de purga eliminará la humedad innecesaria de las válvulas, y algunas de las áreas del conector tienen También se ha sellado para reducir el acceso a la humedad.

El contrato de Boeing con la NASA requiere misiones a través de Starliner-6. Las tres primeras misiones están “en proceso de construcción”, dijo Nappi, mientras que las tres últimas misiones tienen casi todas las piezas en stock. (Se ha pedido una selección de piezas). Los vehículos de lanzamiento Atlas V también se están preparando para esos seis vuelos.

Cuando se le preguntó si Boeing consideraría volar misiones privadas como lo hace SpaceX, para clientes como Axiom Space y el Programa Polaris del multimillonario Jared Isaacman, Nappi dijo que los requisitos de la NASA son lo primero. Suponiendo que Boeing cumpla con esas expectativas, “creo que podemos empezar a considerar algunas de las misiones privadas de astronautas”.

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