Esta es la historia de un periódico africano viral que sólo existe en PDF

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Esta es la historia de un OVNI periodístico que está revolucionando el panorama mediático africano. En forma, El continente es un periódico muy clásico, con sus portadas a menudo ilustradas que recuerdan el espíritu del Neoyorquino, con su resumen clásico (generalmente menos de diez entradas) y su diseño muy sobrio. Sencillo, eficaz y… no se encuentra en los quioscos.

Un PDF y listo.

Porque el semanario sólo tiene la apariencia del viejo mundo: El continente Es en realidad un archivo PDF distribuido en Whatsapp. Y es un éxito. Después de cuatro años de increíble boca a boca digital, la revista africana se envía gratuitamente a casi 30.000 suscriptores en más de 140 países cada semana. Incluyendo las acciones, el equipo estima que el número de lectores supera los 100.000. Los números se pueden descargar desde su sitio web.

Nos hubiera gustado hablar de las labores de estos pioneros, la mayoría de los cuales tienen treinta y tantos años. Nos imaginamos algo joven y cool, con un falso aire de Silicon Valley en Johannesburgo, donde nació la revista. El único problema: no tienen oficinas. Sus conferencias editoriales equivalen a una docena de confeti felices en la pantalla de un ordenador: todo se hace online.

“No tenemos los medios para tener un local y luego estamos dispersos por todo el continente, eso no tendría mucho sentido”, explica Simon Allison, uno de los creadores del periódico. Con un rostro afable escondido detrás de grandes gafas y una barba finamente recortada, el sudafricano tiene más la apariencia de un buen escribano que el de un emprendedor tecnológico. Sin embargo, fue él quien tuvo la idea de revolucionar el panorama mediático trayendo El continente En whatsapp.

Simon Allison, uno de los cofundadores de The Continent (cortesía)

¿Por qué WhatsApp? De vuelta a la génesis del proyecto.

Abril de 2020, Sudáfrica se encuentra en medio de una pandemia. El encierro es especialmente restrictivo: está prohibido salir a la calle, incluso pasear al perro, y también está prohibido comprar alcohol o cigarrillos… En Johannesburgo, un puñado de periodistas del semanario Correo y tutoruna institución de prensa sudafricana, se están resistiendo al ver noticias falsas sobre Covid-19 saturando el espacio.

Una historia viral

Todos los días son bombardeados con preguntas de familiares que se preguntan si Bill Gates es el responsable de la pandemia o si la ivermectina cura el Covid-19. “Seguimos diciendo: ‘No, tía Sally, deja de ser estúpida’…”recuerda Simon Allison, entonces jefe de la sección de África en Correo y tutor. “Siempre preguntamos a la gente dónde lo escucharon y la respuesta fue invariablemente la misma: en Whatsapp”.

Más que un servicio de mensajería, la plataforma funciona como una red social en África, donde los mensajes compartidos en masa se vuelven más virales que las publicaciones de Facebook o Twitter. “Fue una locura, todo el mundo recibía información por Whatsapp pero no había ningún medio de comunicación importante. No es de extrañar que la gente fuera bombardeada con noticias falsas”.

Al mismo tiempo, Simon y algunos de sus colegas están sorprendidos por el trato reservado a África durante este período de pandemia. “Lo único que leímos fue: “¿Pero por qué mueren tan pocos africanos?” Implícito: DEBERÍA haber más. Como si África fuera una especie de tierra mística poblada por gente especial… Pero nadie parecía escribir para el público africano, había un vacío de información que dejaba una vía para la desinformación”.explica Kiri Rupiah.

Responsable de la distribución y de las relaciones con los lectores, Kiri se encarga luego de gestionar el sitio web de la Correo y tutor. A falta de algo mejor, cubre África basándose en despachos elaborados por las principales agencias de prensa occidentales. Sin encontrar lo que vale. “Trabajé para una redacción sudafricana, soy de Zimbabwe y ciertos despachos que hablaban de mi país no parecían ciertos”Ella continúa.

¿Y si hiciéramos un diario en Whatsapp?

Simon Allison, que está luchando con sus frustraciones, recuerda una conversación con el fundador de un medio de comunicación de Zimbabwe: 263gato. En la década de 2010, fue el primero en intentar un gran avance en Whatsapp, logrando reunir a una comunidad de varios miles de personas. La idea está ganando terreno: “¿Y si hiciéramos un periódico panafricano en Whatsapp?”, se dijo Simon Allison durante las extrañas horas de una noche interminable. Despierta a su esposa, quien le ruega que guarde su iluminación para el día siguiente. El periodista aún no lo sabe, pero El continente nació.

Una impresión artística de la redacción de El Continente, que existe desmaterializada. | Wynona Mutisi (cortesía)

Los días siguientes, se abrió a algunos colegas que obtuvieron luz verde de la redacción para intentar el experimento, fuera de su trabajo. Sin apoyo financiero, encargan periódicos a periodistas independientes a los que pagan de su propio bolsillo y les piden “Mucho mucho” servicios a sus seres queridos para todo lo demás.

El número piloto se publicó el 18 de abril de 2020. En una veintena de páginas, evoca las manitas de la horticultura keniana, que no entienden por qué los europeos ya no compran flores a pesar de los funerales masivos relacionados con la pandemia, máscaras que no se pueden encontrar en Camerún o incluso propietarios que se atrincheran en Nigeria, convencidos de que la delincuencia se dispara con el confinamiento a pesar de las negativas de la policía. Incisivo, también retrata al magnate tecnológico chino, Jack Ma, en el proceso de inundar África con máscaras quirúrgicas, y pregunta: “¿África necesita otro benefactor multimillonario?”

Es ordenado, sencillo sin ser simplista, inteligente sin ser pretencioso, cercano al lector sin resultar demasiado familiar. El piloto se envía a familiares y amigos de los fundadores con una instrucción: corre. Una semana después, casi mil personas pidieron recibir el próximo número. “Fue loco. Claramente satisfizo una necesidad, los lectores eran exigentes y el modelo de distribución funcionó”dice Simon Allison, todavía atónito.

envía los desnudos

El modelo de distribución no sólo funciona, sino que tiene la doble ventaja de ser gratuito y generar una simpatía inesperada entre los lectores. El continente, que no deja de recordar a sus lectores que sólo existe a través de ellos y para ellos, solicita periódicamente a su público que refine sus producciones. Una comunidad se une.

Comparte la revista masivamente, envía mensajes para comentar artículos, sugerir ángulos o simplemente saludar. “¡Alguien incluso nos envió una foto desnuda! Creo que podemos decir que tenemos una conexión íntima con nuestros lectores”.se ríe Simon Allison.

“Está en la naturaleza de la solicitud, continúa Kiri Rupiah. Whatsapp es donde la gente habla con su familia, sus amigos. No hablan con sus amigos en Twitter o Facebook de la misma manera”. Pero más allá del método de distribución, el periodista está convencido de que la fuerza de la revista reside en su identidad africana combinada con la calidad de su contenido. “Creo que la gente se da cuenta de que se les trata con respeto. Se les ve como un grupo de individuos inteligentes que quieren leer algo que no se refiera a que son animales exóticos”.

Un continente por recorrer

“Durante años, los lectores africanos han estado clamando por un mejor periodismo en África. Y luego llegó El Continente”, resume Lydia Namubiru. Contribuyó desde el principio y escribió en el primer número para ofrecer un testimonio conmovedor sobre la falta de ética en los ensayos clínicos en África a través de la experiencia de su tío. Hoy, el periodista ugandés es el editor jefe de la revista.

Aunque el equipo es principalmente sudafricano y zimbabuense, el equipo editorial se esfuerza por convocar a colaboradores africanos que residan en el país sobre el que escriben. Esto parece obvio para un medio de comunicación que dice cubrir África, pero está lejos de serlo. Los pocos periódicos panafricanos que existen hasta ahora tienen su sede en Europa y emplean a una mayoría de escritores europeos.

“Algunas personas nos dicen que no pueden encontrar colaboradores en África, pero puedo mostrarles cien…”se lamenta Simon Allison. “El problema no es que no haya talento, es la falta de apoyo”, continúa Kiri Rupiah. En casa, por el contrario, el equipo editorial invierte gran parte de su tiempo en apoyar a los autores independientes, comprobar datos, editar artículos, etc.

Ninguna concesión en cuanto al fondo

El resultado ofrece una mirada única a África. “La cobertura de los medios internacionales sobre África ha sido criticada durante mucho tiempo. Pero realmente no había ningún ejemplo de lo que podría ser una “buena” portada., analiza Lydia Namubiru. Para corregir la situación, algunos medios de comunicación extranjeros han caído en el exceso opuesto, intentando a toda costa presentar una África ganadora. “Lo que me llamó la atención de The Continent fue que no intentaban embellecer sino abrazar la complejidad de las cosas”continúa la mujer que ahora es su editora jefe.

En esta perspectiva, El continente aborda la cultura del surf en Senegal así como los excesos de gobernanza en Malawi o las reticencias de los países occidentales a meterse la mano en el bolsillo para apoyar a África frente al cambio climático. Tampoco perdona las prácticas de algunas multinacionales, como en esta investigación sobre la desilusión de los agricultores africanos incitados por la petrolera ENI a dedicarse a cultivos destinados a la producción de biocombustibles.

Ansioso por luchar contra “ruido mediático” y los “silos de información”El periódico ofrece una mirada deliberadamente selectiva a la actualidad. El formato es similar al de las revistas tradicionales, a diferencia de los sitios web que actualizan su página de inicio cada tres horas y donde la mayoría de los artículos son lo suficientemente breves como para caber en la pantalla de un teléfono inteligente sin tener que desplazarse hacia abajo en la página.

Un modelo muy económico

La fórmula no sólo atrae a los lectores. Un hecho poco creíble en el sector de la prensa, El continente apenas tuvo que acercarse a los donantes. “La mayoría vino a nosotros”, sonríe Simon Allison. Una decena de fundaciones apoyan al periódico, cuyos costes operativos son increíblemente bajos para un título de sus ambiciones: cuesta alrededor de 500.000 dólares al año.

El equipo ahora se ha convertido en una asociación sin fines de lucro, independiente de Correo y tutor de donde proviene. Compuesta por una decena de personas, espera ahora diversificar sus fuentes de financiación. Por el momento, el enganche sigue siendo en gran medida artesanal.

Durante mucho tiempo, Kiri Rupiah ingresó uno por uno los números de teléfono de los suscriptores para enviarles la revista individualmente. Incluso hoy en día, le sorprende ver lectores en Estados Unidos y en lugares tan lejanos como Nueva Zelanda solicitando el periódico. “Cada vez me pregunto: ¿cómo se enteraron de nosotros?”

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