Problemas críticos con el escudo térmico del módulo lunar del astronauta identificados por una auditoría de la NASA

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Una auditoría de la preparación de la NASA para la misión Artemis II, que pondrá a los astronautas en órbita alrededor de la Luna, encontró problemas críticos con el vuelo de prueba de 2022 de la agencia espacial estadounidense.

La misión Artemis I fue un vuelo de prueba sin tripulación de la nave espacial Orion, que insertó el módulo en la órbita lunar antes de aterrizar después del reingreso a la Tierra.

El examen del módulo, así como las visitas al Centro Espacial Kennedy y las entrevistas con funcionarios de programas asociados a la misión, han llevado a la Oficina del Inspector General de la NASA (OIG) a encontrar “riesgos significativos” para la tripulación del Artemis II.

Eso incluye 100 ubicaciones en el escudo térmico de Orión que “se desgastaron de manera diferente a lo esperado” durante el reingreso, y señaló que los ingenieros están investigando opciones para modificar su diseño o alterar la trayectoria de reingreso.

Otros problemas con el módulo de tripulación incluyeron el derretimiento y la erosión de los pernos de separación y 24 anomalías en la distribución de energía que pueden mitigarse con correcciones de software y hardware. También se registraron daños por valor de 26 millones de dólares al entorno de la nave espacial como resultado del lanzamiento.

La OIG también notó retrasos en las pruebas de verificación y validación de actualizaciones y modificaciones de Orion, el Sistema de Lanzamiento Espacial y las instalaciones terrestres de Artemis II.

En su informe final, la OIG hizo 6 recomendaciones:

(1) Garantizar que se comprenda bien la causa raíz de la liberación de carbonilla del escudo térmico de Orion antes del lanzamiento de la misión Artemis II;

(2) Realizar análisis de los pernos de separación de Orion utilizando modelos actualizados que tengan en cuenta la pérdida de tanques, modificaciones de diseño y cambios operativos en Orion antes del lanzamiento de la misión Artemis II;

(3) Exigir que EGS realice una verificación y validación adicional para el equipo de imágenes de lanzamiento antes de los intentos de lanzamiento en caso de que las condiciones de lanzamiento cambien;

(4) Reexaminar los procedimientos para garantizar mejor la recuperación del hardware desechado de Orion para la misión Artemis II;

(5) Desarrollar un plan de acción correctiva para mitigar o prevenir la recurrencia de datos de telemetría de Orion no interpretables para la misión Artemis II; y

(6) Establecer un curso de acción y un cronograma para los cambios de diseño del sistema Artemis individual antes de comenzar las operaciones de apilamiento del ensamblaje del sistema integrado.

Según la OIG, la dirección de la NASA estuvo de acuerdo con las recomendaciones. La NASA también dice que las tres últimas acciones se han completado, aunque la OIG aún no ha visto pruebas de ello.

La fecha de lanzamiento de Artemis II se retrasó hasta septiembre de 2025 después de que su lanzamiento estaba originalmente programado para finales de este año. Una auditoría realizada en diciembre por la Oficina de Responsabilidad Gubernamental de EE. UU. encontró que múltiples desafíos internos y de contratistas hacían poco realista la ambiciosa segunda fase de las misiones Artemis. También sugirió que la tercera misión que colocará astronautas en la superficie lunar no será posible hasta al menos principios de 2027.

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