El escudo térmico de la NASA para la nave lunar Orión sufre grandes cavidades.

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Más de un año después de que el cohete Space Launch System (SLS) de la NASA surcara los cielos con la nave espacial Orion a bordo para iniciar la misión Artemis 1 y el programa Artemis, un informe de la oficina del inspector general de la NASA comparte nuevas imágenes del escudo térmico de la nave. Poco después de que Orión aterrizara en la Tierra, la NASA reveló durante una conferencia de prensa que los equipos habían descubierto daños inesperados en el escudo térmico de la nave. A esto le siguieron algunas actualizaciones, la última de las cuales se produjo la semana pasada cuando, durante una reunión, un funcionario de la NASA compartió que su agencia todavía estaba trabajando para determinar las razones detrás del daño.

Nuevas imágenes del escudo térmico de Orión de la NASA muestran daños y cavidades importantes

La misión Artemis 1 de noviembre de 2022 fue un vuelo de prueba cuyo objetivo era probar el desempeño de Orion durante el despegue, el viaje a la Luna, el regreso a la Tierra y su desempeño en la atmósfera. El barco cumplió con la mayoría de los objetivos de la prueba y los administradores vigilaron de cerca su escudo térmico durante el regreso. Esto se debió a que el escudo térmico no se puede probar en la Tierra y su rendimiento solo pudo verificarse después de haber soportado las temperaturas extremas a las que se enfrenta un barco durante el reingreso.

Después del regreso de Orión, la NASA compartió durante una conferencia de prensa que estaba sorprendida por algunos de los hallazgos en el escudo térmico. El escudo utiliza una resina polimérica llamada AVOCAT que se corta en trozos más pequeños y se ensambla en el fondo del barco. Está diseñado para arder durante el reingreso mediante un proceso llamado ablación, y el director del programa Orión de la NASA, Howard Hu, compartió durante la conferencia que en lugar de ablacionarse, algunas piezas del escudo fueron “saliendo” en cambio.

Nuevas imágenes de la NASA muestran trozos del escudo térmico de Orión que faltan después de que reingresó a la atmósfera de la Tierra después de la misión Artemis 1. Imagen: Informe final – IG-24-011 – Preparación de la NASA para la misión tripulada Artemis II a la órbita lunar

Ahora, nuevas imágenes del escudo térmico de Orión compartidas en un informe de la OIG de la NASA muestran cuán significativo fue el daño. En las imágenes, el escudo térmico de la nave está carbonizado de color negro después de soportar los importantes factores estresantes del reingreso. Si bien esto es nominal, ya que los escudos de otras naves, como el Dragon de SpaceX, también están carbonizados de manera similar, las imágenes de Orion también muestran al menos cuatro cavidades en el escudo.

Según la OIG, los ingenieros de la NASA han determinado que las cavidades se deben a la capa superior del escudo térmico “.romper la nave espacial en fragmentos que crearon un rastro de escombros en lugar de derretirse como diseñado.” Se espera que esta capa se queme uniformemente durante el reingreso, y la OIG advierte que la presencia de caries “crea el riesgo de que el escudo térmico no proteja suficientemente los sistemas y la tripulación de la cápsula del calor extremo del reingreso en futuras misiones“.

Añade que el tamaño de las cavidades y el rastro de escombros también podrían dañar los paracaídas del barco y provocar una pérdida catastrófica de la misión. Los ingenieros ahora también están evaluando si la trayectoria de Orión o el diseño del escudo se pueden cambiar para evitar las cavidades en el futuro, y hasta ahora han podido “recrear la pérdida de carbón“No se han simulado otras condiciones de vuelo en la Tierra, según el informe.

La administradora asociada de la NASA para el desarrollo de sistemas de exploración humana, Catherine Koerner, también intervino en el informe de la OIG. Segun ella:

La NASA se dedica a la mejora continua de nuestros procesos y procedimientos para garantizar la seguridad y abordar posibles riesgos y deficiencias. Sin embargo, la redundancia en las recomendaciones anteriores no ayuda a garantizar si los programas de la NASA están organizados, gestionados e implementados de manera económica, efectiva y eficiente.

Está previsto que la misión Artemis 1 sea seguida por Artemis 2 el próximo año. Está previsto que Artemis 2 marque la primera vez que los humanos orbiten la Luna desde el programa Apolo, y el impacto de estas desviaciones del escudo térmico en el calendario de la misión no está claro.

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