Preguntas y respuestas sobre “Nuestro refugio”: Tortugas Gopher en el Centro Espacial Kennedy de la NASA

Preguntas y respuestas sobre “Nuestro refugio”: Tortugas Gopher en el Centro Espacial Kennedy de la NASA
Preguntas y respuestas sobre “Nuestro refugio”: Tortugas Gopher en el Centro Espacial Kennedy de la NASA
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Las tortugas de tierra son una vista familiar en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, masticando pasto a lo largo de los arcenes de la carretera y ocasionalmente cruzando carreteras. En esta edición de la serie “Nuestro Refugio”, analizamos la biología y la historia de vida de la tortuga de tierra y descubrimos su lugar en el panorama general de la diversidad ecológica en Kennedy. Visite el Consejo de la Tortuga Gopher y la página web de la tortuga gopher de la Comisión de Conservación de Vida Silvestre y Pesca de Florida para obtener más información.

La ecologista de vida silvestre Becky Bolt respondió recientemente preguntas sobre estos residentes en el puerto espacial de Florida y el Refugio Nacional de Vida Silvestre de Merritt Island. Trabaja para los Servicios Integrados de Apoyo a la Misión como parte del Contrato Médico y Ambiental Kennedy (KEMCON) de la NASA.

¿Por qué se les llama tortugas de tierra?

El verdadero nombre (en latín) de la tortuga de tierra es Gopherus polifemo. Polifemo era el legendario cíclope cavernícola de la “Ilíada”, y el nombre fue elegido como designación de especie en 1802. Gopherus se utilizó por primera vez en 1816 para describir todas las tortugas norteamericanas. Se deriva de la palabra tuza, que se usa comúnmente para caracterizar a los animales excavadores.

¿Cuánto tiempo han existido las tortugas tuza?

La tortuga de tierra pertenece a un grupo de tortugas terrestres que se originaron en América del Norte hace aproximadamente 60 millones de años, lo que la convierte en una de las especies vivas más antiguas conocidas.

¿Dónde viven las tortugas terrestres?

El rango geográfico histórico de la tortuga de tierra fue la llanura costera sureste desde el extremo suroeste de Carolina del Sur hasta el extremo oriental de Luisiana, incluida Florida. El desarrollo de la tierra ha fragmentado la antigua área de distribución en muchas parcelas más pequeñas, de modo que las poblaciones ya no son contiguas y están aisladas unas de otras.

¿Qué tipo de hábitats necesitan?

Debido a que son animales excavadores, requieren hábitats altos y secos, como matorrales y bosques planos con matorrales. También se alimentan en áreas de menor elevación que tienen abundancia de pastos y hierbas bajas, por lo que las tierras altas y los humedales cercanos brindan excelentes condiciones. Las tortugas de tierra también se encuentran en grandes cantidades a lo largo de la costa de Kennedy, donde el hábitat de las dunas es alto, pero sustenta una vegetación herbácea de bajo crecimiento. Las tortugas a menudo se encuentran en ambientes creados por el hombre alrededor de instalaciones, derechos de paso y a lo largo de las carreteras donde el corte constante proporciona alimento.

¿Cuánto tiempo pueden vivir?

Las tortugas terrestres pueden vivir hasta 80 años en estado salvaje y más en cautiverio.

¿Cómo es la madriguera de una tortuga tuza?

La tortuga cava una madriguera empujando tierra detrás de ella con sus poderosas patas delanteras y garras, empacando la tierra arriba y abajo con su caparazón. Mientras excava, la arena sale disparada del agujero como un géiser. El túnel se adentra en el suelo en un ángulo de aproximadamente 45 grados y suele tener entre 15 y 20 pies de largo, aunque puede ser mucho más largo, dependiendo del hábitat y la situación específica. El túnel suele ser recto o con ligeras curvas, pero ocasionalmente puede tener curvas cerradas e incluso ramificaciones. Al final del túnel hay una cavidad lo suficientemente ancha como para que la tortuga pueda girar y solo hay una entrada y salida.

¿Por qué es tan importante la madriguera de las tortugas?

La madriguera tiene muchas funciones y cada tortuga suele tener varias madrigueras dentro de su área de distribución. La madriguera proporciona protección a la tortuga contra el clima, el fuego y los depredadores. Debido a que son reptiles y de sangre fría, las tortugas pueden moverse hacia arriba y hacia abajo por el túnel de la madriguera para encontrar el lugar perfecto con la mejor temperatura, lo que les permite controlar su temperatura corporal. Las madrigueras de las tortugas terrestres también brindan refugio a más de 360 ​​​​especies de invertebrados y vertebrados silvestres, varios de los cuales están incluidos en la lista federal (por ejemplo, la serpiente índigo del este y el ratón de playa del sureste). Debido a la importancia de la madriguera para toda una comunidad de especies, a la tortuga de tierra se la ha denominado “especie clave”, lo que indica que cuando las tortugas desaparecen de un área, todo el ecosistema cambia, y no para mejor.

¿Están legalmente protegidos?

Las tortugas terrestres están protegidas legalmente en toda su área de distribución. En Florida, Carolina del Sur, Georgia y la mayor parte de Alabama, están protegidas por regulaciones estatales como especie amenazada. En Luisiana, Mississippi y el extremo occidental de Alabama, figuran como amenazadas según la Ley de especies en peligro de extinción (ESA). En 2011, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. añadió las tortugas de tierra de toda su área de distribución a la lista de especies candidatas para posible protección bajo la ESA.

Las regulaciones estatales y federales hacen ilegal matar, insultar, reubicar, mantener o interferir con las tortugas o sus madrigueras de cualquier manera (incluso proporcionándoles comida o agua). Esta protección incluye acciones de niños y mascotas. Si observa tortugas o madrigueras dañadas por el desarrollo o por individuos, llame a la línea directa de vida silvestre de la Comisión de Conservación de Pesca y Vida Silvestre de Florida al 888-404-3922. Puedes permanecer en el anonimato.

¿Estoy infringiendo la ley si una tortuga vive en mi jardín o en mi propiedad?

Si la tortuga está allí por voluntad propia y no estás obstaculizando su movimiento ni impidiéndole salir, no sólo estás dentro de la ley, ¡sino que tienes suerte!

¿Qué debo hacer si veo una tortuga herida en el Centro Espacial Kennedy?

Llame inmediatamente a la oficina de turno al 321-861-5050. Se pondrán en contacto con las personas adecuadas para hacerse cargo de la situación.

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