Los científicos se preparan para las tormentas solares en Marte.

-

Esta eyección de masa coronal, capturada por el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA, irrumpió en el Sol el 31 de agosto de 2012, viajando a más de 900 millas por segundo y enviando radiación a las profundidades del espacio. El campo magnético de la Tierra la protege de la radiación producida por eventos solares como este, mientras que Marte no cuenta con este tipo de protección. Crédito: NASA/SDO

El Sol estará en su punto más activo este año, brindando una oportunidad única para estudiar cómo las tormentas y la radiación solar podrían afectar a los futuros astronautas en el Planeta Rojo.

En los próximos meses, dos de ellos NASAEs marzo Las naves espaciales tendrán una oportunidad sin precedentes de estudiar cómo las erupciones solares (explosiones gigantes en la superficie del Sol) podrían afectar a los robots y a los futuros astronautas en el Planeta Rojo.

De hecho, el Sol entra en un período de máxima actividad llamado máximo solar, que ocurre aproximadamente cada 11 años. Durante el máximo solar, el Sol es particularmente propenso a hacer berrinches de diversas formas (incluidas erupciones solares y eyecciones de masa coronal) que disparan radiación profundamente al espacio. Cuando ocurre una serie de estos eventos solares, se llama tormenta solar.

Descubra cómo MAVEN de la NASA y el rover Curiosity de la agencia estudiarán las erupciones solares y la radiación en Marte durante el máximo solar, un período en el que el Sol está en su punto más activo. Crédito: NASA/JPL-Caltech/GSFC/SDO/MSSS/Universidad de Colorado

El campo magnético de la Tierra protege en gran medida a nuestro planeta de los efectos de estas tormentas. Pero Marte perdió su campo magnético global hace mucho tiempo, lo que hace que el planeta rojo sea más vulnerable a las partículas energéticas del Sol. ¿Qué tan intensa es la actividad solar en Marte? Los investigadores esperan que el máximo solar actual les dé la oportunidad de averiguarlo. Antes de enviar humanos allí, las agencias espaciales deben determinar, entre otros detalles, qué tipo de protección radiológica necesitarían los astronautas.

“Para los humanos y los activos en la superficie marciana, no tenemos una idea clara del efecto de la radiación durante la actividad solar”, dijo Shannon Curry del Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado en Boulder. Curry es el investigador principal del orbitador Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN (MAVEN) de la NASA, administrado por el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “De hecho, me encantaría ver el ‘gran evento’ en Marte este año, un evento importante que podamos estudiar para comprender mejor la radiación solar antes de que los astronautas vayan a Marte. »

El detector de evaluación de radiación del Curiosity de la NASA se muestra en esta imagen comentada de la Mastcam del rover. Los científicos de la RAD están entusiasmados de utilizar el instrumento para estudiar la radiación en la superficie marciana durante el máximo solar. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Medición de altibajos

MAVEN observa radiación, partículas solares y más desde lo alto de Marte. La delgada atmósfera del planeta puede afectar la intensidad de las partículas cuando llegan a la superficie, y ahí es donde entra en juego el rover Curiosity de la NASA. Los datos del detector de evaluación de radiación (RAD) de Curiosity han ayudado a los científicos a comprender cómo la radiación descompone las moléculas basadas en carbono. en la superficie, un proceso que podría impactar la preservación de signos de vida microbiana antigua. El instrumento también dio a la NASA una idea del nivel de protección radiológica que los astronautas podrían esperar al utilizar cuevas, tubos de lava o acantilados como protección.

Cuando ocurre un evento solar, los científicos observan tanto la cantidad de partículas solares como su energía.

El concepto de este artista representa la nave espacial Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN (MAVEN) de la NASA cerca de Marte. Crédito: NASA/GSFC

“Se pueden tener un millón de partículas de baja energía o 10 partículas de energía extremadamente alta”, dijo el investigador principal del RAD, Don Hassler, de la oficina del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. “Aunque los instrumentos de MAVEN son más sensibles a los instrumentos de baja energía, RAD es el único instrumento capaz de ver instrumentos de alta energía que atraviesan la atmósfera hasta la superficie, donde estarían los astronautas. »

Cuando MAVEN detecta una gran erupción solar, el equipo orbitador notifica al equipo Curiosity para que puedan monitorear los cambios en los datos RAD. Las dos misiones pueden incluso ensamblar una serie de tiempo que mida los cambios al medio segundo más cercano a medida que las partículas ingresan a la atmósfera marciana, interactúan con ella y finalmente golpean la superficie.

La misión MAVEN también ejecuta un sistema de alerta temprana que permite a otros equipos de naves espaciales de Marte saber cuándo los niveles de radiación comienzan a aumentar. El aviso permite a las misiones apagar instrumentos que podrían ser vulnerables a las erupciones solares, que pueden interferir con la electrónica y las comunicaciones por radio.

agua perdida

Además de ayudar a mantener seguros a los astronautas y las naves espaciales, el estudio del máximo solar también podría proporcionar información sobre por qué Marte pasó de un mundo cálido y húmedo similar a la Tierra hace miles de millones de años al desierto helado que es hoy.

El planeta se encuentra en un punto de su órbita donde está más cercano al Sol, lo que calienta la atmósfera. Esto puede provocar que tormentas de polvo cubran la superficie. A veces las tormentas se fusionan y se vuelven globales (ver imagen a continuación).

Animación de la tormenta de polvo global en Marte

Marte antes y después de la tormenta de polvo: películas en paralelo muestran cómo la tormenta de polvo global de 2018 envolvió el Planeta Rojo, utilizando la cámara Mars Color Imager (MARCI) a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Esta tormenta de polvo global provocó que el rover Opportunity de la NASA perdiera contacto con la Tierra. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Aunque queda poca agua en Marte (principalmente hielo debajo de la superficie y en los polos), parte todavía circula en forma de vapor en la atmósfera. Los científicos se preguntan si las tormentas de polvo globales ayudan a expulsar este vapor de agua, arrojándolo muy por encima del planeta, donde la atmósfera es destruida por las tormentas solares. Una teoría es que este proceso, repetido suficientes veces a lo largo de eones, podría explicar cómo Marte pasó de tener lagos y ríos a prácticamente no tener agua en la actualidad.

Si ocurriera una tormenta de polvo global al mismo tiempo que una tormenta solar, sería una oportunidad para probar esta teoría. Los científicos están particularmente entusiasmados porque este máximo solar ocurre al comienzo de la temporada más polvorienta en Marte, pero también saben que una tormenta de polvo global es un fenómeno raro.

Más información sobre las misiones

El Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, gestiona la misión MAVEN. Lockheed Martin Space construyó la nave espacial y es responsable de las operaciones de la misión. JPL proporciona navegación y soporte para Deep Space Network. El Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado Boulder es responsable de gestionar las operaciones científicas y la divulgación y las comunicaciones públicas.

Curiosity fue construido por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, administrado por Caltech en Pasadena, California. JPL lidera la misión en nombre de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. La investigación del RAD cuenta con el apoyo de la División de Heliofísica de la NASA como parte del Observatorio del Sistema de Heliofísica (HSO) de la NASA.

-

PREV Donald Trump y Stormy Daniels se enfrentan en un tenso día en la corte
NEXT Ueda del BOJ señala posibilidades de acción política si los movimientos del yen afectan la inflación