La NASA utiliza una nueva antena híbrida para rastrear las comunicaciones en el espacio profundo

La NASA utiliza una nueva antena híbrida para rastrear las comunicaciones en el espacio profundo
La NASA utiliza una nueva antena híbrida para rastrear las comunicaciones en el espacio profundo
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Washington: Una antena experimental ha recibido señales láser de radiofrecuencia y de infrarrojo cercano de la nave espacial Psyche de la NASA mientras viaja a través del espacio profundo.

Esto demuestra que es posible adaptar las antenas parabólicas gigantes de la Red de Espacio Profundo (DSN) de la NASA, que se comunican con las naves espaciales a través de ondas de radio, para comunicaciones ópticas o láser.

La antena híbrida óptica de radiofrecuencia de 34 metros, llamada Estación Espacial Profunda 13, ha rastreado el láser de enlace descendente de la demostración de tecnología de Comunicaciones Ópticas en el Espacio Profundo (DSOC) de la NASA desde noviembre de 2023.

El transceptor láser de vuelo de la demostración técnica viaja con la nave espacial Psyche de la agencia, que se lanzó el 13 de octubre de 2023. “Nuestra antena híbrida ha podido bloquear y rastrear de manera exitosa y confiable el enlace descendente DSOC desde poco después del lanzamiento de la demostración técnica”, dijo Amy Smith, subdirectora de DSN en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, en un comunicado.

“También recibió la señal de radiofrecuencia de Psyche, por lo que hemos demostrado por primera vez comunicaciones sincrónicas de radio y frecuencia óptica en el espacio profundo”, añadió Smith.

A finales de 2023, la antena híbrida transmitió datos desde 32 millones de kilómetros de distancia a una velocidad de 15,63 megabits por segundo, unas 40 veces más rápido que las comunicaciones por radiofrecuencia a esa distancia.

El 1 de enero de 2024, la antena transmitió una fotografía del equipo que se había subido al DSOC antes del lanzamiento de Psyche.

Para detectar los fotones del láser (partículas cuánticas de luz), se colocaron siete espejos segmentados ultraprecisos en el interior de la superficie curva de la antena híbrida.

Estos segmentos, que se asemejan a los espejos hexagonales del telescopio espacial James Webb de la NASA, imitan la apertura de recolección de luz de un telescopio de 1 metro de apertura.

A medida que los fotones láser llegan a la antena, cada espejo refleja los fotones y los redirige con precisión hacia una cámara de alta exposición conectada al subreflector de la antena suspendida sobre el centro del plato.

Los funcionarios esperan que la antena sea lo suficientemente sensible como para detectar la señal láser enviada desde Marte en su punto más alejado de la Tierra (2 ½ veces la distancia entre el Sol y la Tierra).

Psyche estará a esa distancia en junio en su camino hacia el cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter para investigar el asteroide Psyche rico en metales.

El reflector de siete segmentos de la antena es una prueba de concepto para una versión ampliada y más potente con 64 segmentos (el equivalente a un telescopio de 8 metros de apertura) que podría usarse en el futuro.

DSOC está allanando el camino para comunicaciones de mayor velocidad de datos capaces de transmitir información científica compleja, videos e imágenes de alta definición en apoyo del próximo gran salto de la humanidad: enviar humanos a Marte.

La demostración técnica transmitió recientemente el primer video de ultra alta definición desde el espacio profundo a velocidades de bits récord.

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