Anatomía de un smartphone: ¿cuáles son los componentes más contaminantes de un teléfono?

Anatomía de un smartphone: ¿cuáles son los componentes más contaminantes de un teléfono?
Anatomía de un smartphone: ¿cuáles son los componentes más contaminantes de un teléfono?
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Símbolo perfecto de la creciente huella de carbono de la tecnología digital, el smartphone es también un objeto poco conocido desde el punto de vista medioambiental. A menudo considerados intencionalmente como cajas negras, nuestros teléfonos en realidad albergan toneladas de piezas, a su vez compuestas de toneladas de materiales. Ya sea la batería, la placa base, la pantalla o la carcasa, cada componente tiene su propia huella de carbono.

Profundicemos un poco en las entrañas de estos gadgets para ver de qué se trata, pieza a pieza.

Introducción

Aunque el cálculo preciso de costos, componente por componente, es un desafío debido a la complejidad del proceso de producción y la opacidad de la mayoría de los fabricantes al respecto, algunos recursos nos permiten ver con mayor claridad.

Podemos citar en particular el expediente muy completo que el fabricante holandés Fairphone publicó sobre el tema con motivo del lanzamiento de su último teléfono, o un estudio de la Universidad de Zurich publicado en 2020 y dirigido por Lorenz Hilty, profesor jefe del Instituto de TI. y grupo de investigación en sostenibilidad ambiental.

Para obtener más información sobre la metodología utilizada en este artículo, vaya al cuadro al final de la página.

1 – La placa base

En primer lugar del podio de los componentes más contaminantes se sitúa la placa base y sus múltiples circuitos impresos, chips y condensadores. Según las cifras reveladas por Fairphone, este componente por sí solo sería responsable del 71% de la huella de carbono total de la producción de un teléfono. Cifras más o menos confirmadas por el estudio de la Universidad de Zurich que diferencia la producción de circuitos impresos de la de chips soldados.

Para aquellos que observan de cerca las cuestiones tecnoecológicas, esto no es una sorpresa. En la construcción de una placa base y de sus componentes intervienen una treintena de metales, minerales y tierras raras que deben extraerse, refinarse y mezclarse para producir las aleaciones necesarias para su correcto funcionamiento. En general, cuantos más materiales se necesiten para que una pieza funcione, mayor será su huella de carbono.

La lista de materiales presentes en un teléfono inteligente.

© Ingeniero Sin Fronteras – CC BY-NC-SA 2.0

También es interesante observar que la complejidad de los chips (permitida por métodos de grabado cada vez más avanzados) aumenta su huella de carbono. Diario El mundo en 2023, Lorenz Hilty explicó que “Cuando estudiamos las huellas de carbono de los fabricantes en 2020, los cálculos de emisiones se basaron en procesadores antiguos, mucho menos densos en transistores que los actuales. Es probable que se hayan subestimado las emisiones relacionadas con la fabricación de los modelos que estudiamos”.

2 – La pantalla

Único componente realmente visible para el consumidor, la pantalla de un smartphone, es el segundo elemento más contaminante. En este caso, es difícil obtener una cifra bruta ya que las tecnologías y los tamaños de pantalla difieren en el mercado. Fairphone anuncia que la pantalla de su móvil representa el 5% de la huella de carbono total de la construcción, pero en otros teléfonos esta cifra puede aumentar hasta el 10 o incluso el 20%.

Cuanto más grande es la pantalla de un smartphone, mayor es la cantidad de materiales necesarios para fabricarlo. En 2022, Frédéric Bordage, fundador del colectivo GreenIT, explicó (aquí en la televisión) que “Producir una pantalla LCD de 45 pulgadas representa 175 kg de CO2 y 200 m² de agua. Fabricar una pantalla Oled de 53 pulgadas requiere 800 kg de CO2 y 3.540 m² de agua.. Lo mismo ocurre con los smartphones que integran más de diez metales en las diferentes capas de su pantalla.

Arcep ha dado la voz de alarma sobre este tema. Si la autoridad reguladora de las telecomunicaciones está satisfecha de que “el número de equipos comercializados […] disminuye”ella advierte que “Esta reducción podría verse contrarrestada por otra tendencia: la proporción de las pantallas más grandes (por tanto, las más contaminantes) [qui] incrementos para casi todo tipo de terminales”. El estudio de la Universidad de Zúrich lo demuestra claramente: las tabletas, a pesar de su diseño similar al de los teléfonos inteligentes, tienen una huella de carbono mucho mayor.

3 – El chasis

Sorprendentemente, tras la placa base y la pantalla, es el chasis el que cierra el podio de los componentes más contaminantes. Estas piezas, una especie de columna vertebral de nuestros teléfonos inteligentes, suelen contener numerosos cables, conectores y componentes (la bobina de carga inalámbrica, por ejemplo). Fairphone estima que esta pieza representa el 9% de la huella de carbono de la producción del Fairphone 4.

Desglosando la huella de carbono de un teléfono inteligente, componente por componente.

© Universidad de Zúrich – CC BY-NC-ND 4.0

Si el altavoz, el motor de vibración o el conector de carga están integrados en el chasis, la deuda ecológica de esta pieza aumenta evidentemente.

4 – Las baterías

Por último, entre los componentes más importantes, la batería representa alrededor del 5% de la huella de carbono en la construcción de un smartphone. Si esta pieza puede darse el lujo de no ser tan contaminante es porque el proceso de fabricación está bien establecido y las baterías de litio reinan en la industria electrónica desde hace más de una década.

Por lo general, todavía se necesitan ocho metales para la construcción de la batería de un teléfono inteligente, incluidos litio, cobalto, fósforo o aluminio. También en este caso, la explotación de la tierra y los recursos pesa mucho en la huella de carbono total del componente.

Sin mencionar que las baterías se desgastan relativamente rápido en comparación con otros componentes de un teléfono inteligente y deben cambiarse con más frecuencia que otros. En términos absolutos, la construcción de una batería no pesa demasiado en la huella de carbono de un smartphone, pero es un componente mucho más “consumible”, por lo que hay que prestarle atención.

Conclusión

Los teléfonos inteligentes son ecosistemas complejos en los que conviven una gran cantidad de metales, tierras raras, gigahercios y píxeles. Y si nos permiten acceder a muchos recursos virtuales, no hay que olvidar la materialidad de su huella ecológica. Detrás de cada pequeño componente hay toda una industria que extrae, refina, construye… y contamina, todo ello en condiciones de trabajo a menudo catastróficas.

Para pedir a los fabricantes que lo hagan mejor, para saber cómo reducir su huella de carbono digital personal o, simplemente, qué piezas de repuesto pueden costar más desde el punto de vista ecológico, es útil memorizar estos órdenes de magnitud.

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