El satélite SVOM, un vigía franco-chino que vigila el cielo violento, despegó de la base de Xichang

El satélite SVOM, un vigía franco-chino que vigila el cielo violento, despegó de la base de Xichang
El satélite SVOM, un vigía franco-chino que vigila el cielo violento, despegó de la base de Xichang
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Empecemos por lo abstruso, es decir por el nombre de este observatorio espacial franco-chino que despegó el sábado 22 de junio desde la base de Xichang (China) a bordo de un cohete Longue Marche-2C: Variable astronómica multibanda espacial. Monitor de objetos. Lo que se traduce como “monitor multibanda basado en espacio de objetos astronómicos variables”, aunque no es más explícito. Por lo tanto, nos referiremos a esta máquina de casi una tonelada por su acrónimo en inglés “SVOM” y resumiremos su misión de la siguiente manera: escanear el cielo para detectar explosiones de rayos gamma, huellas de eventos cósmicos tan breves como violentos.

Curiosamente, el descubrimiento de estos fenómenos extremos (la radiación gamma constituye la parte más energética del espectro electromagnético) no tiene ningún vínculo con la astrofísica y se remonta a la Guerra Fría. En 1963, cuando se firmó un tratado que prohibía los ensayos nucleares en la atmósfera y en el espacio, los estadounidenses quisieron garantizar que la URSS cumpliera su palabra gracias a los satélites llamados Vela. Estos dispositivos deben detectar los rayos X y los rayos gamma emitidos durante la explosión de una bomba atómica.

El resto, lo cuenta Bertrand Cordier, responsable científico de la misión SVOM en la Comisión de Energía Atómica y Energías Alternativas (CEA): “El 2 de julio de 1967, dos de estas sondas observaron una explosión de rayos gamma. Los estadounidenses inicialmente piensan que se trata de una prueba, pero se convencerán de que estos acontecimientos no provienen de la Tierra, sino del cosmos. » Con el paso de los años, se detectaron otros estallidos de rayos gamma, pero no fue hasta 1973 que se publicó el informe de estas observaciones y los astrofísicos pudieron abordar la cuestión.

Un fenómeno aleatorio

Medio siglo después, gracias a otros satélites (los rayos gamma, absorbidos por la atmósfera, no son detectables en tierra), los investigadores tienen una idea mejor de estas explosiones, que a menudo provienen de muy lejos. Para comprender la violencia de los fenómenos que señalan, Bertrand Cordier pone el ejemplo de una explosión detectada en 1997 por el satélite BeppoSax y cuya galaxia anfitriona, situada hace 11,7 mil millones de años luz: “La energía liberada en unos segundos fue de 1044 julios, mientras que la energía emitida por el Sol en un año asciende aproximadamente a 1034 julios, ¡o diez mil millones de veces menos! »

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Los astrofísicos clasifican los estallidos de rayos gamma en dos categorías: los cortos (menos de dos segundos) y los largos, que pueden durar unas pocas decenas de segundos. Les premiers seraient liés à des fusions d’objets très denses (deux étoiles à neutrons ou bien une étoile à neutrons et un trou noir) tandis que les seconds seraient associés à l’effondrement d’étoiles très massives, provoquant la naissance d’un agujero negro. El problema con estos breves fenómenos es que a menudo desaparecen antes de que los localicemos. Un poco como esas estrellas fugaces que detectamos por la noche con el rabillo del ojo, pero que se apagan antes de que podamos hacer un balance de ellas.

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