¿Agua dulce en la Tierra hace cuatro mil millones de años?

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Una nueva investigación está revolucionando nuestras ideas sobre cómo aparecieron por primera vez los continentes en la Tierra. Ahora indican que las áreas terrestres que contienen agua dulce pueden haber surgido de los océanos primordiales mucho antes de lo esperado, sólo seiscientos millones de años después de la formación inicial de nuestro planeta.

¿Cuándo ocurrió el primer ciclo hidrológico?

El proceso del ciclo hidrológico, que implica el intercambio de agua entre la tierra, los océanos y la atmósfera, es de crucial importancia en la evolución de la vida. Se supone que las primeras formas de vida unicelulares, confirmadas allí aproximadamente 3,48 mil millones de años en el Cratón de Pilbara en Australia Occidental, de hecho surgió en presencia de agua meteórica dulce en masas de tierra en ambientes de aguas termales.

Sin embargo, el cronograma preciso del inicio de la interacción generalizada entre el agua dulce y la corteza continental emergida ha permanecido indeterminado hasta ahora, debido a la falta de pruebas contundentes, lo que nos lleva de nuevo a este trabajo.

Recientemente, los investigadores llevaron a cabo análisis cuidadosos de cristales de circón extraídos de Jack Hills en Australia Occidental. Estos cristales son notablemente robustos y pueden proporcionar información valiosa sobre las condiciones ambientales de la Tierra primitiva.

El agua dulce estuvo presente hace cuatro mil millones de años

Para este estudio específico, los científicos centraron sus análisis en los isótopos de oxígeno presentes en el cristales de circón. En concreto, el agua, ya sea salada o dulce, contiene diferentes isótopos de oxígeno, cuyas proporciones varían en función de diversos factores. En el caso de los circones Jack Hills, los investigadores descubrieron niveles más altos de isótopos ligeros de oxígeno. Esta observación es crucial, porque sugiere que estos cristales se formaron interactuando con agua dulce.

Para respaldar esta conclusión, los científicos utilizaron técnicas de datación radiométrica para determinar la edad de los cristales de circón. Para ello, midieron las proporciones de los diferentes isótopos de uranio en las muestras. Luego, los resultados mostraron que algunos de los cristales datan de hace 3.400 millones de años, mientras que otros son incluso más antiguos y se remontan a unos 4 mil millones de años.

cristales de circón de agua dulce
Jack Hills, Australia, fue el lugar donde se descubrieron algunos de los cristales más antiguos del mundo. Créditos: NASA/GSFC/METI/ERSDAC/JAROS y ASTER equipo científico Estados Unidos/Japón

La tierra surgió mucho antes de lo esperado

Sabemos que el agua dulce sólo habría estado presente si en esta etapa de la vida de la Tierra ya hubiera comenzado un ciclo hidrológico (evaporación y precipitación) y que esta agua, carente de los minerales presentes en el agua salada, no podría “acumularse”. sólo en las partes emergidas de la corteza continental.

Si realmente había agua dulce en la Tierra hace unos cuatro mil millones de años, entonces esto necesariamente sugiere que presencia de tierra emergida sólo 600 millones de años después de la formación de la Tierra (que se originó hace unos 4.600 millones de años) en una época en la que se pensaba que nuestro planeta estaba cubierto en su mayor parte por océanos. Si se confirman, estos resultados podrían transformar nuestra comprensión de la historia temprana de la Tierra.

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