¿Sobrevivirá la vainilla de la Reunión a demasiado sol?

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¡La cosecha va a ser catastrófica! » Bertrand Côme, productor y transformador de vainilla en Sainte-Suzanne, al noreste de la Isla de la Reunión, visita su propiedad donde se mezclan plantas de vainilla trepadas por árboles exóticos y cultivos bajo la sombra.

Bertrand Côme, que también es ingeniero agrónomo, elabora un gráfico para explicar la gravedad de la situación: la evolución de las temperaturas en la isla. “Desde la década de 2000, las cosas han ido subiendo. En 2019 estábamos a +1,2°C respecto a la norma. En 2024 se esperan +2°C. »


La vainilla es una enredadera que crece envolviendo árboles en la maleza húmeda. No soporta el sol directo.

Richard BOUHET/AFP

La vainilla es una orquídea frágil que requiere de unas condiciones climáticas muy específicas.

La vainilla, una orquídea frágil y aún misteriosa, no necesita fertilizantes para crecer, pero sí condiciones climáticas muy específicas. En invierno, el frescor y la relativa sequía desencadenan su floración. “Su resiliencia al cambio climático es nula […]. Ahora llueve más y hace más calor. Por tanto, la vainilla no florece”, lamenta Bertrand Côme, según el cual la solución pasa por el cultivo en altura (la vainilla se cultiva por debajo de los 700 metros) y el abandono del sureste de la isla, popular entre los productores pero que se ha vuelto demasiado lluviosa.

Variedades tolerantes al clima.

Estudiar los efectos del clima sobre la vainilla es una de las misiones del CIRAD (Centro de Cooperación Internacional en Investigación Agronómica para el Desarrollo) en Reunión, que alberga en Saint-Pierre, en el sur, la mayor colección de árboles de vainilla del mundo.


Cosechadas ocho o nueve, las vainas de vainilla desarrollarán un aroma completo después de madurar durante varios meses.

Richard BOUHET/AFP

Carine Charron, investigadora en genómica, guía al visitante a través de multitud de plantas. La vainilla Planifolia producida en la isla representa más del 95% de la producción mundial. Sin embargo, otras variedades son más tolerantes al cambio climático. “Aprovechando esta diversidad […]”Vamos a ofrecer variedades más interesantes para los agricultores, más resistentes a enfermedades y periodos de sequía”, explica el genetista.

Una colección única

El CIRAD posee la única colección francesa de plantas de vainilla en la Isla de la Reunión. Contiene la mayor parte de la diversidad disponible en el territorio nacional (zonas de cultivo o endemismo de los territorios franceses de ultramar y jardines botánicos) y reúne cientos de cepas de vainilla procedentes de América Central, América Latina, África y Asia. No tiene equivalente a nivel internacional.

Después de veinte años de investigación, el Cirad validó en diciembre de 2022 una nueva variedad denominada Handa, resistente a un hongo que ataca las vides de vainilla. El objetivo no es sustituir Planifolia sino diversificar las variedades cultivadas: así, explica Carine Charron, “tenemos menos riesgo de perderlo todo de golpe cuando llega un patógeno o un período de sequía”. La vainilla de la Reunión obtuvo el sello de Indicación Geográfica Protegida en 2021.

Las plantas de vainilla de Louis Leichnig crecen en los troncos de las palmeras.


Las plantas de vainilla de Louis Leichnig crecen en los troncos de las palmeras.

Richard BOUHET/AFP

Después del vapor, las vainas se exponen al sol durante unas horas al día para que pierdan su agua y se ablanden.


Después del vapor, las vainas se exponen al sol durante unas horas al día para que pierdan su agua y se ablanden.

RICARDO BOUHET/AFP

Fertilización manual

El precio de la vainilla, la segunda especia más cara después del azafrán, se justifica por sus condiciones de producción. Hay que esperar tres o cuatro años antes de que aparezcan las primeras flores. Luego hay que fertilizarlas a mano, única forma fiable de obtener vainas, según un proceso descubierto hacia 1840 por un joven esclavo, Edmond Albius. La cosecha se realiza entre siete y nueve meses después, cuando las vainas aún están verdes y son inodoras. Aún son necesarias varias etapas largas (escaldado, vaporización y secado antes del refinado) para obtener las vainas negras con su aroma característico.

Tantos pasos difíciles para este cultivo dominado por Madagascar e Indonesia -donde los costes laborales son más bajos- que aportan más del 80% de la producción mundial (unas 3.000 toneladas entre ambos). La Isla de la Reunión sólo produce unas 20 toneladas de vainilla verde al año.

Al final de la maduración, las mazorcas se clasifican y clasifican por tamaño. Ya están listos para el consumo.


Al final de la maduración, las mazorcas se clasifican y clasifican por tamaño. Ya están listos para el consumo.

Richard BOUHET/AFP

Aromas de la Isla de la Reunión

“Sin embargo, aquí es donde innovamos”, afirma Louis Leichnig. Sus arbustos de vainilla crecen sobre troncos de palmeras, en un bosque en las alturas de Saint-Philippe (sureste). Se especializa en vainilla helada, utilizando un proceso de cristalización natural que es uno de los pocos que domina y que produce un aroma más fuerte. Amante de esta planta “robusta y frágil al mismo tiempo”, que hay que cuidar para que produzca y dure en el tiempo, cree, como Bertrand Côme, que la única manera de destacar entre la multitud para la Isla de la Reunión es a través de la calidad.

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