El Eurotúnel celebra su 30° aniversario, pero las primeras obras comenzaron en… 1876 – Edición nocturna del Oeste de Francia

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Correspondencia, Gautier DEMOUVEAUX.

Si el Eurotúnel celebra su 30º aniversario el 6 de mayo de 2024, el proyecto es mucho más antiguo. Incluso las primeras obras comenzaron en… ¡1876! Una mirada retrospectiva a una serpiente marina que casi nunca vio la luz del día.

Treinta años de historia y viajes. El 6 de mayo de 1994, el Túnel del Canal de la Mancha, que une Francia e Inglaterra, fue inaugurado por la reina Isabel II y el presidente François Mitterrand, después de menos de siete años de trabajos y de la creación de una obra de arte excepcional, formada por tres túneles paralelos. 50,5 kilómetros de largo, de los cuales 37,9 kilómetros bajo el mar. Este faraónico proyecto, que costó casi 15 mil millones de euros, es el resultado de más de un siglo de reflexión, más de 130 proyectos abortados y negociaciones políticas.

El primero en proponer la idea de una conexión entre Dover y Calais fue el geólogo francés Nicolas Desmarets, quien en 1751 habló en la Academia de Amiens sobre la construcción de un túnel. Simple fantasía técnica al principio, la idea fue ganando terreno y ya era en los albores del siglo XIX.mi siglo cuando vio la luz el primer proyecto exitoso, en un momento en el que el progreso parecía capaz de responder a todas las limitaciones técnicas.

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Así, en 1801, el ingeniero de minas Albert Mathieu-Favier presentó a Bonaparte, entonces primer cónsul, un proyecto de túnel submarino perforado, compuesto por dos galerías superpuestas (ilustración en la parte superior del artículo). El primero, pavimentado, debe permitir la circulación de los vagones de correo, mientras que el segundo servirá para drenar las aguas de infiltración. El ingeniero incluso prevé crear, en medio del Canal de la Mancha, una isla artificial que permita a los viajeros hacer una escala.

También en el lado inglés pensamos en ello y un año después vio la luz un proyecto para un tubo de acero colocado en el fondo del mar. Pero todas estas ideas fueron rápidamente abandonadas con el inicio de las Guerras Napoleónicas.

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El nacimiento del ferrocarril

La revolución industrial, la aparición de la máquina de vapor y el desarrollo del ferrocarril reavivarán esta idea de conexión entre Canales a mediados del siglo XIX.mi siglo. El tren llegó a Dover en 1843 y a Calais cinco años después.

Una vez más, los proyectos vuelven a florecer. El más exitoso es el del ingeniero francés André Thomé de Gamond. En 1855 presentó un proyecto de túnel excavado, formado por tubos de 9 metros de diámetro que incluían una doble vía férrea. La ventilación corre a cargo de trece islas artificiales, cada una de las cuales alberga un pozo de aire.

Thomé de Gamond logra convencer al emperador Napoleón III y a la reina Victoria, y los dos soberanos dan su acuerdo de principio. Los estudios de viabilidad continuaron, pero una vez más fueron interrumpidos por la guerra franco-prusiana de 1870.

En 1856, el ingeniero francés Aimé Thomé de Gamond propuso un túnel entre el cabo Gris-Nez y Eastwear-Point, con chimeneas de ventilación en mar abierto (Ilustración: DR/Wikimedia).
Thomé de Gamond logra convencer al emperador Napoleón III y a la reina Victoria, los dos soberanos dan su acuerdo de principio. (Ilustración: DR/Wikimedia)

Primeras obras en Sangatte

No fue hasta 1876 que se relanzó el proyecto. Un año antes, la Northern Railway Company y el Rothschild Bank crearon la Undersea Tunnel Company entre Francia e Inglaterra. La nueva entidad obtiene una concesión por 99 años para excavar y operar un túnel ferroviario.

Se reanudaron los estudios geológicos y, el 21 de octubre de 1876, se inició la perforación del primer pozo en el corazón del pueblo de Sangatte, en el lado francés, para estudiar el subsuelo.

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En 1876 se cavó un primer pozo en el pueblo de Sangatte para identificar la naturaleza del subsuelo. (Ilustración: DR/Wikimedia)
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En 1878 se iniciaron las obras a ambos lados del Canal. (Ilustración: DR/Wikimedia)
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El proyecto fascina a la prensa, que informa periódicamente sobre el avance de la obra. (Ilustración: DR/Wikimedia)

Dos años más tarde, se cavó un segundo pozo bajo la dirección del ingeniero Ludovic Breton. A 90 metros de profundidad, esta vez está situada en campo abierto, al norte de Cap Blanc-Nez, con perforaciones horizontales iniciadas en 1881, a un ritmo de 400 metros por mes. También se han iniciado obras al otro lado del Canal de la Mancha, lo que permite esperar un cruce dentro de cinco años.

Sin embargo, a pesar de los costes ya realizados y del inicio de las obras, las obras se paralizaron bruscamente en 1883, por razones económicas pero sobre todo estratégicas: el Estado Mayor británico temía que tales obras facilitaran la invasión de su isla en caso de que de conflicto con el continente.

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Tras dos años de trabajos, sólo se perforaron 1.839 metros de galería horizontal bajo el mar en el lado francés, frente a los 2.026 metros del lado inglés. Aunque ya no queda mucho de este primer intento, al haber sido derribadas las instalaciones a principios del siglo XXmi siglo, el pozo de explotación de Sangatte, aunque tapiado, todavía es visible hoy.

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El pozo de explotación Sangatte. (Ilustración: DR/Wikimedia)
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En 1883, las autoridades británicas abandonaron el proyecto, en particular debido a las reticencias del estado mayor inglés, que temía que el túnel hiciera perder a su país su insularidad. (Foto: DR/Wikimedia)
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Tras dos años de trabajos, sólo se perforaron 1.839 metros de galería horizontal bajo el mar en el lado francés, frente a los 2.026 metros del lado inglés. (Foto: DR/Wikimedia)

Nuevas obras en los años 1970

A pesar del abandono del lugar, los ingenieros siguen fantaseando con esta conexión entre las dos orillas. Un año después del éxito de su torre metálica, presentada durante la Exposición Universal de 1889, Gustave Eiffel trabajó en el tema y también propuso su proyecto: un sistema de puente tubular submarino con paredes metálicas resistentes y un revestimiento interior de hormigón, colocados sobre puntos de apoyo. descansando en el fondo del mar. Una idea que nunca se realizará, así como la de la empresa Schneider, de un gigantesco puente metálico que salvaría el Canal de la Mancha a 72 metros sobre el nivel del mar.

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Se imaginaron otros proyectos, como este puente colgante que cruza el Canal de la Mancha, a principios de la década de 1890 (Ilustración: DR / Wikimedia).

La Primera Guerra Mundial y la crisis económica de 1929 pusieron fin –por un tiempo– a estos proyectos faraónicos que parecían cada vez más una quimera.

No fue hasta finales de la década de 1950 que el proyecto surgió de la mesa de dibujo. Mientras se desarrollan las bases de la Comunidad Económica Europea, todas las luces están en verde a ambos lados del Canal. El Grupo de Estudio del Túnel del Canal de la Mancha (GETM), una sociedad franco-británica, se creó en 1957 y rápidamente presentó un proyecto de túnel ferroviario diseñado para el paso de trenes y vehículos a bordo. Frente a este consorcio se creó otra empresa: SEPM, Empresa para el estudio de un puente sobre el Canal.

Frente a estos dos proyectos en competencia, corresponde a la política decidir. El veredicto cayó en 1966: sería el túnel, ¡así lo habían decidido el presidente francés Georges Pompidou y el primer ministro británico Harold Wilson!

Los trabajos de estudio comenzaron en 1973 a ambos lados del Canal de la Mancha. El túnel deberá estar terminado en 1980. En Sangatte se está excavando un nuevo pozo que servirá como acceso al lugar del túnel. Pero una vez más, el proyecto fue abandonado en 1975, esta vez a causa de la crisis económica. Se excavaron apenas más de 300 metros de galerías en el lado francés y 400 metros en el lado británico.

Cuatro proyectos en competencia

Contra todas las expectativas, el proyecto fue relanzado a principios de los años 1980 por el presidente francés François Mitterrand y la primera ministra británica Margaret Thatcher, que en el papel se oponían políticamente.

A continuación se presentan cuatro proyectos: el de Europont, que propone un puente tubular de 37 kilómetros; el de Euroroute, un complejo viario puente-túnel; el de Transmanche Express, que incluye un conjunto de cuatro túneles y prevé la creación de dos islas artificiales; y finalmente el Eurotúnel, que reúne a las empresas Francia-Mancha y al Grupo Eurotúnel, que retoma el anterior proyecto abortado de los años 1970.

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En la década de 1960 se relanzó el proyecto del Eurotúnel. Las obras comenzaron incluso en 1973. En Sangatte se excavó un nuevo pozo que debía dar acceso al lugar del túnel. ((Foto: DR))
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En los años 1980, los líderes de los dos países relanzaron el proyecto una vez más. Se presentan cuatro expedientes; algunos retoman la idea de proyectos antiguos con un túnel ferroviario, otros, como Euroroute, proponen una combinación de puentes y túneles para automóviles, todos conectados por islas artificiales. (Foto: DR/Wikimedia)

En última instancia, es este último el que retienen las autoridades políticas. Los demás proyectos fueron descartados por razones financieras (un coste demasiado elevado) o por los riesgos que plantean los puentes para la navegación en el Canal de la Mancha, uno de los más densos del mundo.

El primer césped se colocó en mayo de 1986, procedente de los pozos de Sangatte en Francia y Shakespeare Cliff en Gran Bretaña. Durante seis años, 15.000 trabajadores se turnaron día y noche a cada lado del Canal de la Mancha; el sitio fue inaugurado el 1 de junio de 1994.

Desde entonces, casi 500 millones de pasajeros han utilizado el Eurotúnel, ya sea a bordo de los TGV Eurostar o tomando las lanzaderas ferroviarias del Eurotúnel con su vehículo. ¡El equivalente a tres veces la población total de Francia y el Reino Unido juntos!

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