Ruanda en la rueda del ciclismo mundial

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Awet Aman y su compañero Jafar Taha defendieron los colores de Eritrea durante la 16ª Gira de Ruanda, el 25 de febrero de 2024. GUILLEM SARTORIO / AFP

La meta se sitúa en la rotonda central de Kigali, al pie del Centro de Convenciones, cuya cúpula, encaramada en una de las mil colinas del país, se ha convertido en un símbolo de la reivindicada modernidad de la capital ruandesa. La multitud se reúne alrededor del edificio para presenciar la última etapa del Tour de Ruanda, una prueba que se ha convertido con los años en la cita ineludible del ciclismo africano.

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Organizada en febrero, esta carrera de ocho días ha adquirido recientemente una dimensión global. En 2019, diez años después de obtener su licencia de la Unión Ciclista Internacional (UCI), se convirtió, con la Tropicale Amissa Bongo, en Gabón, en una de las dos competiciones ciclistas más prestigiosas de África.

Sobre todo, trae al continente equipos profesionales que hasta entonces rara vez se habían aventurado allí. Entre ellos, el equipo francés Total Energies y el equipo Israel-PremierTech, que presenta en Ruanda al cuatro veces ganador del Tour de Francia, Christopher Froome. El corredor británico viene casi como vecino: nació no lejos de allí, en Kenia.

“Una gran oportunidad”

Su presencia no es insignificante. Además de promocionar un centro de formación inaugurado por su equipo en Ruanda, también trae un mensaje: “Creo en el desarrollo del potencial ciclista en África Oriental.le explica a Mundo. La organización del Campeonato del Mundo aquí, en 2025, es una gran oportunidad para el continente. Finalmente le dará al ciclismo un lugar destacado en África. »

En la capital de Ruanda, todo el mundo parece estar centrado en este objetivo. Este año, el Tour de Ruanda tiene la sensación de ser un ensayo general. “Lo que ves allí es exactamente cómo se organizarán los campeonatos del mundo”, asegura la ministra de Deportes, Aurore Mimosa Munyangaju, durante la entrega de trofeos frente al podio. Excepto por un detalle. No son cien, sino 5.000 corredores y 20.000 espectadores los que tendrá que acoger la pequeña nación de los Grandes Lagos. Para ello serán necesarios ajustes: la gran rotonda frente al Centro de Convenciones será destruida para ampliar el recorrido de los corredores.

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“Organizar el Campeonato Mundial es una gran recompensa para un país pequeño como Ruanda. dice Samson Ndayishimiye, ex nadador olímpico que ahora preside la federación nacional. La marca “Visit Rwanda” ya nos trae visitantes de todo el mundo, así que ¿por qué no atraer más a través del ciclismo? »

La elección de Ruanda, anunciada por la UCI en 2021, es la culminación de largos años de inversión por parte de Kigali en su Tour, que ve el ciclismo como una herramienta para su diplomacia deportiva, al igual que la asociación que firmó con la NBA Africa League para el baloncesto. y contratos de patrocinio con el club londinense Arsenal y el Paris-Saint-Germain para el fútbol.

Auge en la década de 2000

Gracias a esta campaña de comunicación dirigida por el Estado, Ruanda se está posicionando como un destino turístico y deportivo de lujo. Kigali se presenta como la ciudad más verde, limpia y segura de África. Es también una forma de olvidar la ausencia de libertades públicas en el que es uno de los regímenes más autoritarios del continente, acusado también de apoyar a los rebeldes del Movimiento 23 de Marzo (M23) en la República Democrática del Congo (RDC).

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El verdadero punto de inflexión se produjo en 2006, cuando el ex ciclista estadounidense Jonathan Boyer instaló un centro de entrenamiento en Musanze, en el oeste del país, y decidió desarrollar allí el talento local. Luego, el ciclismo experimentó un crecimiento fenomenal, simbolizado por la trayectoria de Adrien Niyonshuti, un sobreviviente del genocidio que se convirtió en el primer ciclista ruandés en correr en Europa. Representará a su país en los Juegos Olímpicos de Londres en 2012. Su viaje épico quedó inmortalizado en el documental de TC Johnstone, Resurgiendo de las cenizas.

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Mientras Ruanda se prepara para recibir en sus tierras a la élite del ciclismo mundial, ¿qué pasa con el desarrollo del ciclismo en el país? A pesar de una década de esfuerzos liderados por Jonathan Boyer, que cerró la puerta de la federación en 2017, tras repetidos casos de corrupción, hoy ya no hay corredores ruandeses en el circuito profesional. Durante la gira por el país, el primer ruandés ocupó el decimoquinto lugar. Muy por detrás de los corredores de Eritrea, ganadores de la clasificación por equipos en 2024. La pequeña nación del Cuerno de África es hoy una de las únicas reservas de ciclistas profesionales africanos.

“El ciclismo olvidará a Ruanda”

“No estamos al nivel de los eritreos. Corren en Europa », murmura el velocista ruandés Didier Munyaneza, premio al corredor más combativo de la edición de 2024 del Tour de Ruanda. Para otros ciclistas locales, como el ex campeón Hategeka Gasore, la responsabilidad recae en las autoridades nacionales: “Están haciendo todo lo posible para albergar el Campeonato del Mundo, obviamente será una celebración, pero detrás de ello no se hace nada por los pilotos a diario. A veces ya no pagan salarios y ya no apoyan a los jóvenes talentos. »

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Sin embargo, el país se beneficia de un programa del Centro Mundial de Ciclismo de la UCI destinado a preparar a los corredores del continente para los campeonatos del mundo. Este proyecto, llamado “Estrategia África 2025”finalizará al finalizar la competición. “Después del Mundial, el ciclismo se olvidará de Ruanda y viceversa”, predice con pesimismo Kimberly Coats, que contribuyó a popularizar el deporte en el país junto a Jonathan Boyer. Para volver a poner en marcha la máquina, la Federación Ruandesa de Ciclismo contrató en septiembre de 2023 a un entrenador francés, David Louvet, encargado de insuflar nuevo dinamismo a la “tierra de las mil colinas”.

Resumen de nuestra serie “África en la silla”

Noé Hochet-Bodin (Kigali, corresponsal especial)

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