James Rodríguez de Colombia, más inspirador que nunca en la Copa América

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  • Jeff Carlisle, corresponsal de fútbol de EE.UU.6 de julio de 2024, 11:44 p. m., hora del Este

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    • Jeff Carlisle cubre la MLS y la selección nacional de Estados Unidos para ESPN FC.

GLENDALE, Arizona — Los grandes torneos siempre deparan algunas sorpresas. Equipos desconocidos aparecen en escena. Jugadores desconocidos dejan su huella. Tal vez un veterano pueda engañar al Padre Tiempo una vez más y convocar a un último hurra.

En la Copa América 2024, el renacimiento continuo del mediapunta colombiano James Rodríguez es una maravilla. Su actuación del sábado, con un gol y dos asistencias, catapultó a su país a la victoria 5-0 sobre Panamá y a las semifinales de la Copa América.

En algunos aspectos, que Rodríguez esté brillando en un torneo internacional no debería ser noticia. Se trata de un hombre que irrumpió en la escena en la Copa Mundial de 2014 en Brasil con seis goles, la mayor cantidad en el torneo, y que lideró a la selección de Brasil en 2015. Cafeteros a cuartos de final. Su jugada de pecho y volea para marcar el primer gol contra Uruguay en octavos de final sigue grabada en la memoria. El talento del hombre es evidente.

Pero hay otro aspecto de las actuaciones de Rodríguez en este torneo que ha sido desconcertante. Desde esa actuación destacada, la carrera de Rodríguez en el club ha ido en picada. Su traspaso al Real Madrid vio cómo su tiempo de juego se erosionaba de forma constante. Lo mismo ocurrió durante su paso por el Bayern Munich durante dos años. Y luego, paso a paso, pareció ir bajando de categoría en el fútbol de clubes (Everton, Al Rayyan, Olympiacos y ahora São Paulo en Brasil), donde ha jugado apenas 22 partidos en el último año y ya parece sobrante.

Sin embargo, algo sucede cuando Rodríguez se pone la camiseta de Colombia. Ya llevaba tres asistencias en este torneo cuando se puso a trabajar contra el Canalerosenviando un pase perfecto desde un córner para que el defensa Jhon Córdoba rematara de cabeza en el minuto ocho. Rodríguez encontró el gol él mismo de penal en el minuto 15 después de que el mediocampista colombiano Jhon Arias fuera derribado por el arquero panameño Orlando Mosquera.

El momento de mayor inspiración de Rodríguez llegó apenas cuatro minutos antes del descanso. Al notar que la defensa panameña estaba desprevenida, ejecutó un tiro libre rápido por encima de la defensa que encontró a Luis Díaz despejado, y el jugador del Liverpool luego ejecutó un excelente remate elevado a cuatro yardas del área penal para ampliar la ventaja de Colombia. Cuando Rodríguez salió del partido en el minuto 73, fue en medio de una ovación de pie, con el mediocampista aplaudiendo a su vez a los fanáticos.

“Siempre intento ayudar a mis compañeros para que jueguen bien y los felicito por jugar bien”, dijo Rodríguez a través de un traductor. Agregó: “Todos estamos pasando por un buen momento. Estamos haciendo goles de jugadas a balón parado, de penales y de jugadas planificadas, lo cual es algo bueno”.

Cuando se le preguntó si ha sido el mejor jugador de la Copa América, Rodríguez dijo: “Todavía queda mucho tiempo. Quedan dos partidos con lo que queremos lograr y lo único que quiero es ganar, así que queda mucho”.

Existe la tentación de simplemente descartar la actuación de Rodríguez como resultado de un partido contra un rival superior. Después de todo, fue la victoria por mayor margen de Colombia en un partido de la Copa América. Pero traten de decirle eso a la selección nacional masculina de Estados Unidos, que cayó ante Panamá en la fase de grupos. Si bien la brecha de talento entre los dos equipos ese día era clara, un equipo con esa ventaja aún está obligado a aprovecharla al máximo, y eso es lo que hicieron Rodríguez y el resto de sus compañeros de equipo.

Aún queda la pregunta de por qué Rodríguez puede destacarse con su país pero no con su club. Para el entrenador de Colombia, Néstor Lorenzo, no es ningún misterio por qué Rodríguez está en su mejor forma en este torneo.

“Es un buen jugador”, dijo Lorenzo con sencillez sobre Rodríguez. “Es un jugador que está contento dentro del campo. El entrenador sólo ve cómo ponerlo”. [on the field so he can] disfrutar.”

Sin duda, ayuda que a Rodríguez se le haya dado un papel en gran medida libre en el equipo, lo que le permite moverse de un lado a otro, o incluso en profundidad en el mediocampo para encontrar espacio. Más importante aún, sus compañeros de equipo parecen estar muy dispuestos a trabajar para él. Ese tipo de equilibrio en el equipo (no solo de habilidad, sino de ego y responsabilidad) es algo que Lorenzo aprecia. Él también lo percibe en este equipo.

“El fútbol es un deporte de 11 jugadores y, a veces, 10 tienen que jugar por ese jugador y tienen que estar dispuestos a hacerlo”, dijo. “Pero cada uno de esos 11 jugadores tiene que jugar por sus compañeros, por los otros 10. Y eso es lo que este equipo está demostrando, una gran actitud y darlo todo por sus compañeros. Eso se ha notado desde el minuto uno”.

También hay que decir que se puede encontrar tranquilidad en un entorno diferente al que está ocurriendo en el club de Rodríguez. Ciertamente no es el primer jugador que utiliza una selección nacional como refugio. Pero Lorenzo se apresuró a desviar el crédito por el estado psicológico de Rodríguez y sus compañeros.

“No sabría cómo medir eso con el cuerpo técnico”, dijo en referencia a la moral del equipo, con la ayuda de un traductor. “Estamos continuamente [emphasizing] Lo importante que es jugar con tu selección nacional, vestir tu camiseta. Y creo que es algo que hay que tomar en serio y que te hace sentir orgulloso.

“Eso depende de los jugadores. Creo que no tenemos mucha influencia en ese sentido. Podemos mostrar cierto liderazgo y si los jugadores se comprometen de esa manera es porque aman su camiseta y están muy contentos de estar aquí”.

Independientemente del cómo o el porqué, es evidente que Rodríguez está encontrando alegría nuevamente en la cancha, y su actuación del sábado lo colocó en una compañía selecta. Ahora está empatado con Lionel Messi por la mayor cantidad de asistencias en una sola Copa América desde 2011 (un período que abarca cinco torneos) con cinco.

Sus ocho asistencias durante ese período son superadas solo por las 17 de Messi. Las 10 contribuciones de goles de Rodríguez (tres goles, siete asistencias) en los últimos cinco torneos de la Copa América empatan a Ángel Di María, Alexis Sánchez y Paolo Guerrero en el tercer lugar de mayores contribuciones de goles en ese lapso, detrás de los 14 de Eduardo Vargas y los 25 de Messi.

Ahora Colombia se encuentra en semifinales de la Copa América por tercera vez en las últimas cuatro ediciones. Pero es en esta etapa que el Cafeteros Por lo general, los equipos tropiezan. Dos goles recibidos en las semifinales contra Chile eliminaron a Colombia en 2016, cuando Lorenzo era asistente técnico en el equipo de Colombia. Una derrota en la tanda de penales contra Argentina cinco años después causó aún más angustia. También han pasado 23 largos años desde que Colombia ganó su única Copa América, un torneo del que fue anfitrión.

Es esa historia la que explica por qué Rodríguez no da nada por sentado. “Estamos haciendo todo lo posible para ganar. Nos quedan los partidos más difíciles”, afirmó.

Si Rodríguez puede mantener su forma actual, esos desafíos serán mucho más fáciles.

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